El lenguaje de las caras

Cecilia Coro Riopedre, alumna del Máster en Primatología UdG · Promoción 2014-2016

Desde siempre nos ha interesado conocer nuestro origen, de dónde venimos y por qué somos como somos. A lo largo de la historia hemos definido al ser humano de muchas maneras pero, ¿qué es lo que verdaderamente nos hace humanos? ¿Realmente nos diferenciamos tanto de otras especies de primates?

La principal diferencia que viene a la cabeza es el lenguaje. Nuestra gran capacidad comunicativa a través de la gramática. Pero, en cuanto a nuestros orígenes y evolución, los primates no-humanos también tienen mucho que comunicarnos.

Existe una gran controversia entre cuál es el origen del lenguaje humano: las vocalizaciones o los gestos. Para su estudio es imprescindible establecer un método comparado con algunos de nuestros parientes filogenéticos más cercanos: los grandes simios.

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Muchas de las teorías existentes remarcan el origen del lenguaje a partir de los gestos, ya que estos son ampliamente reconocidos por tener un carácter voluntario en los primates no humanos. No es así en el caso de las expresiones faciales y vocalizaciones, que son, supuestamente, de carácter involuntario. Darwin, ya en 1872, calificaba las expresiones faciales de los primates no humanos como expresiones emocionales fijadas de manera innata, que reflejaban el estado interno del individuo. Pero esta dicotomía entre intencionalidad y emocionalidad puede ser errónea, y las bases de estas asunciones son actualmente puestas en duda.

Hasta el momento se han establecido una serie de criterios para determinar la intencionalidad comunicativa: uso social, alternar la mirada, comportamientos para llamar la atención, persistencia, aumentar la intensidad de la señal o modificarla, o la sensibilidad al estado de atención del receptor. Pero cada investigador usa una o varias de estas categorías, con lo que no existe una base estandarizada que nos permita discernir si realmente existe o no intencionalidad. Además, cada una de ellas por sí sola puede ser explicada por otras hipótesis que nada tienen que ver con la intención de comunicar. Aun así, los criterios más utilizados son la sensibilidad al estado de atención del receptor (si está atendiendo visualmente) y, sobre todo, el uso social.

La cara de juego en casi todos los primates no-humanos es muy similar (tapando los dientes superiores con el labio y mostrando los inferiores). Se cree que es homóloga a la carcajada humana, incluso podemos encontrarla en otras especies de mamíferos. Por ello, parece que esta expresión facial está altamente preservada desde el punto de vista evolutivo.

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En un reciente estudio, Waller y otros investigadores evaluaron un total de 247 caras de juego de orangutanes infantiles y juveniles en un santuario de Malasia. En cada una de estas caras, establecían la orientación facial entre el emisor y el receptor, la expresión facial que emitía el receptor y la intensidad en el juego. Gracias a ello, pudieron demostrar que los orangutanes eran sensibles al estado de atención del receptor, y que si encontraban cara a cara, las caras de juego eran más intensas.

Sin embargo, debemos ser cautelosos con las conclusiones de los investigadores ya que no podemos hablar de intencionalidad si pueden existir explicaciones alternativas. De todas maneras, podemos afirmar que la cara de juego no es una respuesta automática al propio juego. Bien al contrario, la play-face es flexible y dependiente del contexto social. Pero ¿son realmente las expresiones faciales y las vocalizaciones tan involuntarias como la mayoría cree? La discusión está abierta.

Artículo original:

Waller BM, Caeiro CC, Davila-Ross M. 2015. Orangutans modify facial displays depending on recipient attention. PeerJ 3:e827.

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