Los costes de vivir en sociedad

Por Carmen Hernández Jiménez, alumna del Máster en Primatología UdG · Fundació Mona, convocatoria 2014-16

La mayoría de las especies de primates viven en sociedad. La vida en grandes grupos ofrece beneficios ecológicos y sociales derivados de la cooperación entre los individuos. El grupo sirve como punto de apoyo en la defensa contra los depredadores y permite mayor facilidad para encontrar alimento, lo cual no solo aumenta la esperanza de vida de los individuos si no que permite una reproducción más eficiente. Pero para disfrutar estos beneficios hay que pagar un alto precio.

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La isla de Cayo Santiago es un claro ejemplo de esta balanza de coste-beneficio. Esta pequeña isla, también llamada Isla de los monos, se sitúa en Puerto Rico y alberga una población de macacos rhesus, procedentes de la India, desde 1938. Las buenas condiciones del ambiente y la ausencia de depredadores hacen que actualmente cuente con 1300 individuos. Esta población es excelente para el estudio ya que los individuos viven en grupos sociales similares a los de su hábitat natural. La esperanza de vida y los periodos de gestación y lactancia son largos, la competición por el alimento alta, y no existen depredadores, lo que hace que los costes de vida y reproducción sean especialmente elevados. De hecho, cuando el grupo es demasiado grande, los beneficios de vivir en sociedad pueden disminuir e incluso desaparecer. La competición entre los individuos del mismo grupo puede llevar a disputas por el alimento o por acceder al mejor candidato sexual.

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Para evitar luchas continuas entre los individuos, estos primates optan por un sistema social en el que se establecen rangos de jerarquía. Desde el punto de vista evolutivo, la jerarquía beneficia a los individuos de rango superior, que tendrán prioridad de acceso a los recursos, y minimiza los enfrentamientos, evitando daños y muertes a los individuos de rango inferior. En los machos, se establece según la fuerza y habilidad para la lucha, y en la hembra el rango se transmite de madres a hijas, denominándose por ello sociedad matrilineal. Esta sociedad matrilineal se ha clasificado, mediante la observación de conductas afiliativas y agonísticas, en tres rangos de jerarquía: bajo, medio y alto. Pero como todo sistema, este, también ofrece inconvenientes. En una sociedad donde el rango está tan definido y unido a la descendencia, los individuos de bajo rango se someten al acoso continuo y su vida se caracteriza por falta de predicción lo que les lleva a desarrollar estrés crónico que, junto con el bajo acceso a recursos, predispone al desarrollo de enfermedades. Las hembras de alto rango reciben menos intimidación y agresión de otros miembros del grupo que las de bajo rango. Además tienen apoyo de las redes sociales. De hecho, uno de los beneficios del rango superior es que el coste de vida en grupo es menor mientras que para las de medio y bajo rango, la vida social puede ser estresante de una manera equivalente. La reproducción también puede suponer grandes costes. Las hembras necesitan establecer un equilibrio energético para desarrollar su ciclo reproductivo y cubrir las demandas de la cría durante el embarazo y la lactación. Así, el éxito reproductivo es característico de las hembras de alto rango ya que sus hijos tienen mayor probabilidad de supervivencia en comparación con las hembras de medio y bajo rango.

Futuras investigaciones en este grupo tan peculiar de la Isla de los monos podrán hacer contribuciones significativas a nuestro entendimiento sobre la vida y la evolución social en primates humanos y no humanos.

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Artículo original: What Cortisol Can Tell us About the Costs of Sociality and Reproduction Among Free-Ranging Rhesus Macaque Females on Cayo Santiago. Dario Maestripieri y Alexander V. Geiorgiev. University of Chicago, Chicago, Illinois

2 comentarios en “Los costes de vivir en sociedad

  1. Pingback: Haciendo el macaco

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