Conoce a una primatóloga: Betsy Herrelko

Por Susara R. Fariña y Marta Romeu, alumnas del Máster en Primatología Universitat de Girona · Fundació Mona, promoción 2014-16

Nos encontramos ante Betsy Herrelko, una primatóloga americana, que inicia sus estudios de Psicología en la Universidad de Fordham, Bronx, New York (2003). Realiza un Máster de Artes en Psicología en el Hunter College, ciudad universitaria de Nueva York (2006), con un primer propósito de trabajar con ungulados para su tesis; pero inesperadamente, algo desvió su trayectoria, derivándola al mundo de la Primatología. Desde aquel momento, su talento y motivación la empujaron a un continuo viaje de esfuerzo y duro trabajo, alcanzando poco a poco sus sueños.

Aquí os dejamos una interesante entrevista a esta admirable mujer:

Imagen1“Hola Betsy, hemos estado investigando sobre tu increíble vida profesional y tenemos algunas preguntas.

Cuando empezaste tus estudios en psicología, ¿sabías que querías especializarte en el ámbito de los animales o surgió a medida que avanzaban los cursos?

Siempre supe que quería estudiar animales, solo que no estaba segura de qué opciones había más allá de ser veterinaria. En el instituto empecé a ver episodios de “Scientific American” en la PBS (Estación de Radiodifusión Pública en EEUU), que seguía el trabajo de gente que estudiaba comportamiento y cognición animal. Eso me ayudó a centrarme en el comportamiento animal a través de la psicología.

Gran parte de primatólogos tienen sus inicios en la psicología. A veces esta conexión no parece muy clara. ¿Cómo explicarías este hecho?

Hay muchas rutas para estudiar el comportamiento animal en primates y otras especies. La psicología es una vía popular porque te enseña sobre el cerebro y cuál es su relación con el comportamiento. Uno de los beneficios de estudiar psicología en la universidad es que los estudiantes tienen ventaja en conceptos de investigación en comportamiento gracias al diseño de un proyecto para análisis estadístico y para aprender a ser críticos (esto no siempre se recoge en programas de grados en biología o zoología). Cuando se trata de solicitar un empleo en comportamiento animal, es posible que a menudo se soliciten puestos de trabajo para biólogos, psicólogos, o profesionales de un campo relacionado. Cuantos más campos de educación se busquen, más oportunidades hay de cruzar el estudio. Aunque he estado en programas de psicología para todos mis grados, he realizado cursos de biología, neurociencia y antropología ¡Cada pizca de conocimiento ayuda!

Vimos que al principio esperabas enfocar tu investigación al estudio de ungulados, pero inesperadamente te ofrecieron un trabajo con monos para tu tesis. ¿Cómo llegó esta oportunidad? ¿Cómo describirías la experiencia? ¿Era la primera vez que trabajabas con primates? ¿Qué significó este cambio para ti?

La oportunidad de estudiar monos ardilla surgió porque hubo un cambio en el escenario del manejo y cría de los animales en el zoo. Una tropa de monos ardilla fueron recolocados de una exhibición sólo interior a una isla exterior. El personal era nuevo y yo quería hacer un estudio de investigación, por lo que de esta manera podrían beneficiarse de tener un juego extra de ojos en su colección de animales en su nuevo entorno. Era mucho trabajo en pleno calor de verano, pero aprendí una cantidad increíble sobre investigación del comportamiento y política de zoológicos. ¡Fue una gran experiencia! Se formó la base de mi tesis de máster y ello lanzó mi carrera en el trabajo con primates. Esta fue la primera vez que trabajé con primates y, ya que era un estudio observacional, facilitó de gran manera mi entrada en este mundo. No fue un cambio realmente importante para mí, porque mientras esperaba estudiar ungulados, aun era muy nueva en el campo y tenía mucho que aprender.

¿Volverás algún día a tu idea inicial de estudiar ungulados? Si es así, ¿ qué características de estos animales te empujarían a ello? ¿son similares a los primates de alguna manera?

Aunque mi experiencia ahora es con grandes simios y me resultaría difícil dejar ese campo por completo, me encantaría diseñar proyectos de comportamiento con ungulados. Son similares a los primates en que piensan y son inteligentes por sus propias razones, pero son diferentes. Los ungulados son unas hermosas criaturas que tienen sentidos del comportamiento muy diferentes a los de los primates. He aprendido de mis colegas que la gestión de ungulados es un arte diferente al de trabajar con primates. Mi investigación se centraría en la gestión de animales y temas relacionados con el bienestar. ¿Qué modificaciones en los recintos podríamos hacer para ayudar a animales asustadizos a que se relajen y a ser más receptivos a tener visitantes que los vean?

En tu ruta profesional, ¿te has inspirado en alguien que te empujara a seguir sus pasos?

He trabajado en zoos durante los pasados años (primero como voluntaria, luego del personal) y he tenido la suerte de encontrar mentores increíbles en el camino. Desde la distancia siempre he admirado el trabajo de Jane Goodall, Dian Fossey y Frans de Waal. Como he trabajado en el ámbito de la educación y la vida del zoo, tuve el gran placer de trabajar con Hannah Buchanan-Smith (una increíble científica del bienestar animal) y Sarah-Jane Vick (una maravillosa psicóloga cognitiva). Todas estas personas me han inspirado a seguir sus caminos de alguna manera. Pero las experiencias de cada persona son diferentes y yo he seguido el consejo de cada uno de ellos para mi propio viaje.

Imagen3 Imagen2 dewaal

Eres miembro honorario del Research Associate (investigador asociado) del Royal Zoological Society of Scotland. ¿Qué significa este título?

Ser un investigador asociado honorario significa que estoy afiliada con una organización en capacidad de investigación. Cuando se trata de difundir información sobre la investigación que he llevado en sus instalaciones, significa que puedo nombrar su organización en mis publicaciones y presentaciones.

Antes de trasladarte a Escocia estuviste trabajando en The Gorilla Foundation en California. ¿Cómo fue la experiencia de trabajar al cuidado de grandes simios?

Trabajar como cuidadora con grandes simios es un honor y responsabilidad increíbles. Son magníficos, criaturas inteligentes que requieren un gran trato de atención y cuidado. También tuve la oportunidad de ganar experiencia desde el lado del negocio de una organización de animales sin ánimo de lucro. En general, fue una gran oportunidad para aprender.

Ahora estás trabajando en el Smithsonian’s National Zoo. ¿Cuál es tu papel allí? ¿Qué piensas de los zoos? ¿Cómo crees que los animales afrontan aspectos como las diferentes climatologías o la vida en cautividad?

Mi papel en este zoo es como investigadora. Más específicamente, soy la investigadora de la investigación de cognición de David Bohnett, que trabaja en un proyecto de sesgo cognitivo con gibones, gorilas y orangutanes. Creo que los zoológicos son increíbles recursos para la educación, conservación e investigación. Son a menudo la primera experiencia que el público, en general, tiene con los animales (distintos de los animales domésticos ); son una ventana al mundo y ayudan a que la gente empatice con partes del mundo que nunca podría ver. Los zoológicos se enfrentan a muchos desafíos en el cuidado y trabajo para salvar especies. Desde el punto de vista del manejo de los animales, los zoológicos siempre buscan mejorar el cuidado de animales y aunque no puedan recrear la vida real en la naturaleza, pueden proporcionar muchos aspectos de la historia natural de un animal. Uno de los más importantes es la capacidad de resolver problemas y pensar a través de desafíos. Esto viene de muchas formas y puede ser tan simple como ser capaz de alimentarse a través de sustrato para la comida o un poco más complicado como participar en un proyecto de investigación utilizando un monitor de pantalla táctil.

chimp_film_edinbrough_zooTambién has formado parte de The Chimpcam Project. ¿Cómo nace este proyecto, en qué consiste y cuál es su finalidad?

El concepto del Proyecto Chimpcam, un documental de la BBC / Animal Planet, fue desarrollado por el productor, John Capener . Una noche John estaba viendo la televisión , vio un espectáculo horrible, y pensó para sí: ” un chimpancé podría hacer un mejor trabajo! ” Así es como comenzó este proyecto. A través de su compañía de producción por encargo de la BBC y Animal Planet , querían darle una cámara a los chimpancés, que podrían llevar alrededor de su recinto y grabar lo que les gustara. Cualquier ciencia que quisiéramos desarrollar en torno a aquella actividad dependía de nosotros. Desde 2008-2009 filmamos el documental mientras trabajaba en mi investigación de doctorado. Desde el lado de la ciencia de las cosas hemos desarrollado un programa de investigación cognitiva para dar la experiencia de los chimpancés con el concepto de vídeo (por ejemplo, verse en un espejo, a continuación, un monitor de televisión, pantalla táctil entrenarlos y darles acceso a vídeo a diferentes partes de su gran instalación de las salas de investigación). El documental se estrenó en enero de 2010 .

¿Con qué primates has tenido la oportunidad de trabajar? ¿En qué consistió ese trabajo? ¿Con cuál ha sido más difícil? ¿Cuál te gustaría añadir a la lista?

Tuve el placer de trabajar con muchos primates a lo largo de los años como cuidadora o investigadora: monos ardilla, gorilas, chimpancés, orangutanes, gibones y siamangs. Cada especie tiene sus propios desafíos que están relacionadas con su historia natural y la motivación para participar en lo que sea que les pides que hagan. Mis especies favoritas para trabajar hasta ahora han sido los chimpancés y los orangutanes. Son increíblemente diferentes; en general, los chimpancés son muy extrovertidos con sus emociones y los orangutanes son un poco más reservados, pero ambos están constantemente pensando y manipulando su entorno. Me encantaría añadir monos del Viejo Mundo a la lista. Son inteligentes a su manera y sería de gran ayuda en la comprensión de los primates en su conjunto ya que he trabajado con simios y monos del Nuevo Mundo.

Del gran mundo de los primates, ¿hay alguno que te guste en especial? ¿Por qué?

Tengo un enorme aprecio y respeto por los chimpancés. Su estructura social es complicada y, como resultado, su inteligencia social es increíblemente impresionante. Pueden ser volátiles, pero también muy gentiles y amables entre sí. Es difícil de trabajar con ellos ya que tienen mucho que hacer en su vida, pero cuando te ganas su confianza, es muy gratificante. No hay nada mejor que jugar con ellos y escucharlos reír.

Imagen4

Betsy en uno de los receptáculos de investigación en la ventana de test para grabar los comportamientos de los chimpancés. (© Claire Gresswell)

Hemos visto que has realizado estudios sobre personalidad, teoría de la mente, cognición… Aspectos que en general se asocian a una tendencia continuista o a su opositora rupturista; para humanizar o deshumanizar estas especies. ¿Qué opinas de esto? ¿Crees que se debe seguir en esta dirección o quizás optar por un estudio intraespecífico y no de comparación interespecífica? Quiero decir, ¿estudiar estas especias sin buscar semejanzas o diferencias con nosotros, abandonando esta postura antropocéntrica?

No estoy muy segura de lo que queréis decir con esta pregunta , así que disculpas si me salgo del foco. Creo que es muy natural para los seres humanos que se acerquen a otras especies similares o diferentes a nosotros. Esto puede ser algo bueno o un desafío, dependiendo de lo que busques en el resultado. Como parte de la comunidad científica nos proponemos abordar este tipo de cuestiones desde una perspectiva neutral, pero dependiendo de lo que encontremos puede ser de gran ayuda para traducir la información en términos en los que la gente puede entenderlos (a menudo incluyendo información sobre cómo nosotros, como los seres humanos, han impactado sobre estos animales ). A menudo, eso significa que estamos en nuestro enfoque antropocéntrico de difusión . Si esta es la mejor forma de educar al público en general , entonces tiene sentido incluirla en una forma u otra. Después de todo, estamos viviendo en la era del Antropoceno .

En nuestro máster estamos haciendo estudios sobre personalidad, bienestar y redes sociales. A nosotros nos parece que están completamente relacionados, y por lo que hemos leído, tú también. ¿Podrías darnos una breve explicación sobre qué conclusiones has obtenido de tus estudios y cómo afecta esto al equilibrio entre ellos y un buen cuidado de los individuos en cautividad?

Bueno, es una pregunta bastante complicada, pero voy a hacerlo lo mejor posible con este resumen: Estoy de acuerdo en que la personalidad, el bienestar, y las redes sociales están relacionados. El trabajo que he hecho en los tres campos han sido combinados de diferentes maneras. El quid de la personalidad y el bienestar puede ser retratado hábilmente a través de análisis de la red social, pero también se puede explorar otras maneras. La personalidad juega un papel en todo lo que hacemos en el cuidado de los animales y de la investigación y que sin duda puede reflejar su bienestar. Al igual que los humanos, lo que los animales son (su personalidad / diferencias individuales) afecta a la forma en que se enfrentan a la vida: Extrovertido vs introvertido, optimista vs pesimista, etc. El buen cuidado de os individuos en cautiverio debe tomar estos factores en consideración, pero eso ha estado sucediendo durante años . Si hablas con todo poseedor de animales sobre ellos, escuchará historias sobre sus personalidades. Este tema ha sido una parte de cuidado de los animales por mucho tiempo y sólo recientemente (las últimas décadas) ha sido de interés preferencial en el mundo científico. El reto al que nos enfrentamos ahora que la ciencia de la gestión de los animales se ponga al día con el “arte” de la gestión de los animales.

article-1244634-08061208000005DC-274_306x441De todos los profesionales con los que has tenido la oportunidad de trabajar, ¿Con quién te has sentido más cómoda?

He tenido el placer de trabajar con muchos científicos y profesionales de cuidado de los animales que admiro , pero estoy en el trabajo más cómodo con el equipo Chimpcam. Este grupo está formado por mis mentores (Hannah Buchanan -Smith, Sarah- Jane Vick, y el personal de cuidado de los animales de Budongo en el zoológico de Edimburgo). El proyecto de mayor escala en el que se trabajó en conjunto tuvo muchos altibajos y trabajando a través de los desafíos se convirtió en una máquina bien engrasada.

Conoces a nuestro director Miquel Llorente y a la Fundació Mona? ¿Te gustaría desarrollar un estudio allí? En ese caso, ¿sobre qué?

Conozco a Miquel a través de las redes sociales y la Fundación Mona , aunque sigo su trabajo online (y escucho acerca de visitas de amigos que también trabajan con los chimpancés). Me gustaría desarrollar un estudio en colaboración con Mona, cuando el tiempo y el tema sea el adecuado, probablemente en relación con el enfoque de la mayor parte de mi trabajo (todos en el mundo animal están a menudo tan ocupados!): La vinculación de cómo los animales piensan que la forma en que sentir en pos de brindar la mejor atención.

Siempre has trabajado e investigado con primates en cautividad. ¿Te gustaría intentarlo en el campo? Si pudieras teletransportarte a algún sitio para ver primates en su hábitat, ¿a dónde y con qué especie te gustaría ir? ¿Por qué?

Agradecería la oportunidad de trabajar en el campo, pero ya que mi experiencia se centra en mejorar la vida de los animales en cautiverio, mis trabajos profesionales se han limitado a entornos cautivos. Me encantaría teletransportarme a diferentes hábitats de grandes simios para experimentar la vida como ellos lo hacen (y mientras estamos teletransportándonos, me gustaría añadir el poder de la invisibilidad, así no molestaría a los grupos).

¿Cuáles son tus próximos proyectos?

Mis próximos proyectos están aún por determinar. Mi contrato actual (y de subvención) con el National Zoo termina en agosto de 2015 y todavía estoy trabajando en el siguiente paso en la vida y el campo animal.

¿Cómo afecta tu vida profesional a tu vida personal? ¿ Es posible alcanzar un equilibrio o has tenido que dejar cosas atrás para alcanzar tus sueños?

Esta es una gran pregunta. Mi vida profesional tiene una presencia constante en mi vida personal porque he encontrado una carrera que alimenta mi alma. Trabajar con animales es mi identidad y me siento orgullosa de compartirlo personal y profesionalmente. Dicho esto, es posible crear un equilibrio entre la carga de trabajo de tu vida personal y profesional. Todavía estoy trabajando en esto, pero a menudo significa dejar el trabajo en el trabajo y volver a casa para centrarse en tus amigos y familiares (esto incluye a las mascotas). Eso se centra en más del desafío del día a día, una vez que estás trabajando en un proyecto, pero uno de los retos más grandes en este campo es ser capaz de “sentar cabeza” en un solo lugar. A menudo trabajamos de subvenciones en subvenciones y hay que trasladarse de un lugar a otro. En este sentido mi vida profesional le ha ganado mi vida personal. Este desafío hace que sea fácil de poner la vida personal en un segundo plano y de manera rutinaria desarraigar tu vida para moverse por un nuevo empleo. Puesto que soy de una familia militar me parezco a ella desde el punto de vista de que tu casa no es sólo aquella en la que te encuentras, es con quien decides pasar tu tiempo (a través de llamadas telefónicas y visitas en persona). En un mundo ideal, podemos trabajar hacia un empleo que nos guste que proporcione la seguridad que deseamos (por ejemplo, económicamente, el trabajo satisfactorio, oportunidades para desarrollar relaciones personales cercanas, etc.). Esa etapa es sin duda un desafío permanente.

Si cierras los ojos, ¿dónde te ves en unos cuantos años?

Buena pregunta! Dentro de unos años me veo trabajando para ayudar a mejorar la atención / el programa de animales dentro de una instalación zoológica; trabajar hacia la mejora del bienestar animal, que proporciona orientación sobre cuestiones de gestión de los animales, la tutoría personal de cuidado de los animales y ayudar a una organización a desarrollar mejores prácticas de gestión basadas en la evidencia y difundir información sobre las increíbles capacidades de los animales y el personal.

Muchísimas gracias por tu tiempo. Esperamos que te hayas sentido a gusto contestando las pregruntas.

Ha sido un placer.

 

Responder

Por favor, inicia sesión con uno de estos métodos para publicar tu comentario:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s