Conoce a una primatóloga: Federica Amici

Por Cecilia Coro y Natàlia Barbarroja, alumnas del Máster en Primatología de la Universitat de Girona · Fundació Mona, promoción 2014-16

FedericaneuHoy tenemos el placer de entrevistar a Federica Amici. Esta joven primatóloga italiana es investigadora Postdoc del Departamento de Psicología Comparada y del Desarrollo del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva (Leipzig, Alemania) e investigadora del Instituto de Psicología de la Universidad de Berna (Suiza).

Antes de nada, nos gustaría saber qué es lo que te ha llevado a este mundo de la Primatología.

Fue en gran parte por casualidad. Cuando estudié Ciencias Naturales en Roma quería hacer estudios de campo con estrellas de mar y otros animales marinos “simples”. Pero las universidades de Italia son aún bastante cerradas con lo que fue imposible conseguir un doctorado en algún campo sin tener conexione. Entonces decidí abandonar mi país, hice un Inter-rail y acabé en Holanda. Allí pregunté en la Universidad de Utrecht si podría ayudar en cualquier registro de datos para coger práctica. Fue entonces cuando me propusieron ayudar en un proyecto con macacos de cola larga. Allí es cuando conocí a Filippo Aureli en una conferencia: le pregunté si podría ir a su estudio de campo en México, y él cambió mi vida…

En concreto, ¿qué te motivó a estudiar la cognición? ¿No te gustaría hacer trabajo de campo?

De hecho empecé con trabajo de campo en Punta Laguna, México, con Filippo. Fue una experiencia maravillosa y todavía pienso que los trabajos de campo son la mejor manera de hacer estudios de cognición. Pero es muy difícil conseguir suficiente financiación para estudiar la cognición en el campo, además de poner en marcha todos los controles apropiados para un proyecto de este tipo.

De todas maneras, empecé con la cognición por dos razones muy diferentes. La primera es muy práctica: había llevado a mi perro al campo, a pesar de que Filippo estaba en contra de ello (por varias razones muy buenas): entonces tenía que pensar en un plan B. La segunda razón fue que los monos araña en Punta Laguna estaban haciendo grandes cosas. Estos monos están caracterizados por poseer un sistema social complejo, en el que los individuos frecuentemente se separan y se unen otra vez en subgrupos de diferente tamaño y composición – un sistema que realmente requiere una demanda cognitiva. Por ello pensé que sería mejor estudiar las habilidades cognitivas en estos monos araña, que por otra parte son muy especiales.

mpi eva¿Cuál ha sido tu trayectoria profesional hasta llegar al Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology?

Empecé en Utrecht, me trasladé a México con Filippo Aureli, y entonces aterricé en el Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology, donde Josep Call estaba también interesado en estas comparaciones interespecíficas que incluyen a los monos araña. Trabajar con él me ha dado la oportunidad de aprender gran cantidad de cosas de las que antes ¡no tenía ni idea!

Hemos visto que has trabajado con muchas especies que incluyen capuchinos, monos araña, chimpancés, bonobos, gorilas, orangutanes…¿con qué especie primate prefieres trabajar?

Depende. Todas ellas tienen algo “especial”. Me gustan mucho los gorilas porque requiere tiempo el llegar a “conseguir su confianza”. Pero mi corazón sigue en la jungla con los monos araña.

Cuéntanos cómo ha sido tu experiencia al trabajar con grandes referentes de la cognición en primates como Josep Call y Elisabetta Visalberghi.

Trabajar con ellos me dio la oportunidad de aprender mucho sobre las diferentes habilidades que de otra manera no hubiera adquirido. Todos me dieron un enfoque diferente sobre el estudio de la cognición animal. Todavía ahora, cuando entro en el despacho de Josep Call con alguna pregunta estúpida, pacientemente me explica porque estoy equivocada, ¡sin nunca sonar soberbio! Y esto es incluso mejor lección que las miles de cosas que él puede enseñarme.

Cuando estoy dando clases, siempre recuerdo a los estudiantes que hay gran cantidad de estándares éticos que debemos tener en cuenta. Algunas personas que conozco nunca trabajarían con primates, ni siquiera en libertad, porque cualquier interacción con animales puede ser una forma de perturbación. Otros se sentirían bien abriendo a un mono e implantándole cosas extrañas en su cerebro (como hacen en el Max Planck Institute en Tubingen, por ejemplo). Para mí, eso ni siquiera debería ser llamado investigación.

Sin embargo, me siento relativamente a gusto estudiando a los animales cautivos del zoo cuando sus condiciones son al menos decentes, y siempre que hayan acabado en cautividad por otras razones ajenas a la investigación. Incluso, hice ensayos con cerdos cuando estaban destinados a convertirse en salchichas, algo que fue muy fuerte para mí. Pero estoy segura de que conociendo más acerca de cómo los animales sienten y piensan hará que los humanos seamos más conscientes de sus necesidades. Esperemos que un día, gracias a ello, mejore la calidad de sus vidas, tanto en libertad como en cautividad.

¿Crees que la investigación justifica el cautiverio de estos animales?

No, claramente no. Pero creo que la investigación puede mejorar la calidad de vida de los individuos que ya están en cautividad, y trabajar de forma esencial en el enriquecimiento para ellos.

Salomon: el mono araña más encantador y loco para Federica.

Salomon: el mono araña más encantador y loco para Federica.

A lo largo de estos años habrás vivido muchas experiencias, unas buenas y probablemente otras no tanto, pero si tuvieses que elegir una, aquella que te ha producido mayor satisfacción, ¿con cuál te quedarías?

Me quedo con vivir en una cabaña en Punta Laguna para estudiar a los monos araña, lavando todos los días en una laguna mágica y lidiando con un grupo de mayas locos del que me enamoré completamente.

¿Cómo crees que será la situación de la Primatología en 50 años? ¿Crees que se habrán extinguido muchas más especies? ¿Crees que llegará un momento en el que no habrán suficientes individuos en cautividad para investigación?

Realmente, no tengo ni idea, pero muchas de las cosas en las que creemos ahora estarán obsoletas en el futuro. Probablemente se extinguirán muchas especies, no solo de primates, desafortunadamente. Esperemos que la gente aprenda a proteger a los animales y a respetar su dignidad, con lo que no quedarían animales cautivos para el entretenimiento, o para la investigación.

A parte de primates has trabajado cognición con otras especies como jabalíes y cerdos domésticos, ¿por qué especie animal sientes más curiosidad? ¿qué han aportado especies tan diferentes a nosotros en el mundo de la cognición?

Todavía estoy fascinada por las estrellas de mar. Estoy muy interesada en humanos (actualmente estoy trabajando en algunos proyectos de diversidad intercultural) y otros mamíferos. También tengo decenas de arañas en casa que quiero estudiar tan pronto como tenga algo de tiempo libre… No creo que haya especies que no merezcan la pena ser observadas: todas ellas son perfectas adaptaciones al ambiente en el que viven, por lo que tienen mucho que enseñarnos. Por tanto, no creo que seamos tan diferentes…

¿Qué papel juegan la complejidad de la dieta y el volumen del cerebro en el autocontrol? ¿Crees que la evolución de la cognición implica únicamente estos tres elementos? ¿Qué importancia tienen las dinámicas de grupo tales como la fisión-fusión? ¿es la diferencia en la estructura social de las diferentes especies lo que puede determinar la cognición?

Estos temas son intensamente debatidos, y no creo que exista la respuesta correcta. Creo que son múltiples factores sociales y ecológicos los que interactúan en modelar nuestras habilidades cognitivas, incluido en autocontrol, pero no sólo eso. Tendía a pensar que los factores sociales serían más relevantes para muchas especies; pero depende mucho de las especies, y es difícil contrastar las hipótesis evolucionistas sin incluir varias especies y taxones usando un modelo realmente comparativo. Creo que, desafortunadamente, todavía estamos muy lejos de desenredar todos los factores que pueden afectar la cognición, pero colaboraciones extensivas a largo plazo entre instituciones pueden proporcionar mucha ayuda.

Chimpanzee_mom_and_baby_cropped¿Crees en la existencia del altruismo? ¿Crees que orangutanes y chimpancés mostraron mayores diferencias en la reciprocidad calculada debido a que su cognición es más compleja? ¿A qué puede ser debido? ¿Crees en la existencia de reciprocidad calculada a largo plazo?

No estoy segura, pero depende mucho en como definamos estos términos. En general, creo que el altruismo debe existir, pero también creo que la evidencia que nosotros tenemos está lejos de ser convincente, por lo menos en primates. En términos de reciprocidad calculada creo que la evidencia es especialmente escasa, por lo que si ocurre, es solo en un número pequeño de individuos y especies. El recuento de las emociones, en este aspecto, tiene mucho más sentido.

Sin embargo, en general, creo que la mayoría de los estudios que hablan de altruismo en primates fueron motivados por la genuina intención de demostrar que algunas especies tienen “características humanas”, por lo que podrían haber fallado en algunas de las condiciones control y haber acabado con un puñado de resultados positivos que no son nada convincentes… Desde un punto de vista científico, esto es una lástima. ¿Por qué tenemos que demostrar que otras especies se parecen a nosotros para amarlas y protegerlas?

Hemos visto que has intentado medir la prosocialidad en diferentes especies usando ensayos con comida y que no mostraron evidencias en este contexto. ¿De qué otra manera crees que puede ser medida la prosocialidad?

Estudiar la prosocialidad con comida es seguramente la manera más fácil de manipular las condiciones control. Pero la prosocialidad involucra muchos otros aspectos a parte de la comida, y otros ensayos pueden proporcionar diferentes resultados. Por el momento, los primates deben ser prosociales al ayudarse unos a otros o consolarse. Creo que la evidencia en este sentido es mucho más convincente, y que la comida es un aspecto demasiado valioso para ser prosocialmente cedido en muchas condiciones.

Federica Amici y su hijo menor.

Federica Amici y su hijo menor.

¿Cuáles son las mayores dificultades que has encontrado al iniciarte en el mundo de la Primatología? ¿Qué consejo les darías todas esas personas, como nosotras, que nos queremos dedicar a la Primatología en el futuro?

El mayor reto que siempre he tenido y que siempre tendré es el de combinar la vida familiar con el trabajo. Este es un problema para todas las mujeres que se dedican a la investigación, especialmente cuando tienen que realizar trabajos de campo y hay mucha competitividad. Creo que la sociedad aún no está preparada para dar a las mujeres oportunidades justas para equilibrar familia y trabajo, por más que hablen las instituciones. Como mujer, somos a menudo discriminadas por tener niños y por pedir bajas por maternidad, incluso nos piden renunciar a nuestras familias si queremos investigar. De manera irónica, esta presión suele ser mayor cuando viene dada por otras mujeres que han sacrificado sus familias por hacer una carrera.

Mi consejo es continuar, poner mucha pasión en todo lo que realizas, pero también aprendiendo a tomarse las cosas de la manera en la que vienen. Invierte mucho en tu trabajo, pon mucha pasión en investigar si eso es lo que te hace feliz, pero siempre deja abiertas otras posibilidades: la investigación es maravillosa, pero ¡hay más cosas en la vida!

 

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