Conoce a una primatóloga: Joanna M. Setchell

Por Sara Campanales y Alicia Bonilla, alumnas del Máster de Primatología UdG – Fundación Mona, convocatoria 2015-17

Joanna Setchell se unió al Departamento de Antropología de la Universidad de Durham en 2007. Tiene un doctorado en Zoología por la Universidad de Cambridge e hizo la transición a la Antropología poco a poco, a través de su investigación post-doctoral en el Centro de Investigación en Antropología Evolutiva en la Universidad de Roehampton y en el Departamento de Antropología Biológica de la Universidad de Cambridge, y una cátedra temporal en la UCL Anthropology. En Durham, Joanna enseña Antropología Biológica y Evolutiva a nivel de pre y postgrado.    image002

“También somos primates del Viejo Mundo, así que compartimos muchos aspectos de nuestra biología” 

Para la mayoría, la primatología es una ciencia desconocida. ¿Cómo atrajo su atención?

Visité Tanzania después de mi primera graduación (que fue Biología) y allí vi primates en libertad (principalmente babuinos y chimpancés). Cuando regresé, leí todo lo que pude acerca de los primates, y descubrí la Primatología.

África ha sido el lugar de estudio de muchas de sus investigaciones. ¿Cómo describiría esta experiencia?

Cambia la vida. La oportunidad de vivir en Gabón (África central) durante muchos años, de hacer amigos allí y aprender sobre una cultura diferente, ha tenido un efecto muy fuerte sobre mí.

La paciencia es indispensable cuando se trabaja con animales y en entornos difíciles. ¿Qué otras habilidades tienden a ser valoradas en este campo?

Creo que la tenacidad es la clave. El trabajo de campo puede ser excepcionalmente difícil (aunque he tenido mucha suerte), así que concentrarse en lograr un objetivo es importante. La capacidad de llevarse bien, entender y trabajar con otras personas, a menudo de orígenes muy diferentes y en circunstancias difíciles, es también muy importante. Estos dos aspectos pueden entrar en conflicto a veces.

De manera más general, una buena primatóloga combina unas excelentes habilidades de campo (incluida la paciencia) con un buen conocimiento de la teoría y muy buen conocimiento de la literatura.

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¿A qué limitaciones le ha tocado enfrentarse como primatóloga? ¿Cómo las ha superado?

Es difícil conseguir un trabajo en primatología. Lo superé de diversas maneras – ahorrando dinero mientras trabajaba, con trabajos temporales para ganar dinero, y viviendo en los países en los que los primates tienen su hábitat (Gabón, Malasia y Camerún) tanto tiempo como pude. Con el tiempo, decidí regresar a Reino Unido, donde tuve la suerte de obtener un puesto de trabajo fijo como profesora. Esto ha reducido la cantidad de investigación que hago, pero disfruto mucho enseñando y trabajando con los estudiantes de doctorado.

A pesar de estos obstáculos, ¿consideraría su trabajo gratificante? ¿Tiene algún recuerdo y/o anécdota especial?

Amo mi trabajo. Tengo muchos recuerdos especiales, pero el que destaca es de un domingo, cuando llevé a algunos visitantes a ver los mandriles que estudio. Vimos una lucha violenta de un macho de alto rango con otro macho. No es inusual, pero después de la pelea el macho de alto rango parecía estar gravemente herido. Al menos ocho hembras lo atacaron y fuimos capaces de registrar lo que pasó en vídeo. Finalmente el macho se fue hacia el bosque y nunca lo volvimos a ver, por lo que suponemos que murió a causa de sus heridas. Yo sabía que las hembras a veces se agrupan para perseguir a los machos, pero nunca antes había visto atacar físicamente a uno de ellos.

¿Por qué especializarse en Mandrillus? ¿Qué es lo que le fascina más de ellos?         

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Elegí mandriles por dos razones. En primer lugar, porque se sabía relativamente poco acerca de ellos, y en segundo, porque son extraordinariamente coloridos y quería saber por qué es así.

¿Qué tan similares somos con los primates no humanos, tales como driles y mandriles? ¿Su organización social y comportamiento sexual difieren significativamente de los nuestros?

También somos primates del Viejo Mundo, así que compartimos muchos aspectos de nuestra biología, incluyendo la sociabilidad, un cerebro grande para el tamaño de nuestro cuerpo, la visión en color, y una historia de vida lenta (necesitamos mucho tiempo para desarrollarnos). Los driles y mandriles son más arbóreos que nosotros. Los sexos de los driles y mandriles difieren en tamaño y apariencia más de lo que lo hacen en los seres humanos, lo que sugiere que la selección sexual es más débil en los seres humanos. Driles y mandriles son poliginándricos, lo que significa que tanto los machos como las hembras se aparean con múltiples parejas. Los seres humanos tienen sistemas de apareamiento muy flexibles, pero la selección sexual en general es más débil.

Como editora del International Journal of Primatology, ¿diría que ha habido un cambio, con el tiempo, en la forma en que los investigadores perciben los primates no humanos?

Sí, hay un cambio en la visión de la conservación de los primates que reconoce que la Biología sólo puede documentar los efectos de las actividades humanas en los primates. Por tanto, si queremos conservarlos, también hay que trabajar con la gente, lo que significa que tenemos que involucrar a otras disciplinas, como la Antropología.

¿Hacia dónde está dirigiendo su carrera en este momento? ¿Tiene algún proyecto en mente?

Actualmente soy Editora Jefe de Evolutionary Anthropology, que implica la enseñanza, investigación y alguna gestión. También soy Editora Jefe del International Journal of Primatology. Tengo varios proyectos en marcha, uno de los cuales utiliza los dientes de mandriles que he estudiado y que han muerto de forma natural. Los dientes forman líneas a medida que se desarrollan, no muy diferente a lo que ocurre con los anillos de los árboles, y estamos probando si las perturbaciones en los patrones de esas líneas registran eventos significativos en la vida del animal. Estoy particularmente interesada en si pueden indicar cuándo las hembras comienzan a reproducirse. Si lo hacen, entonces seremos capaces de aplicar el mismo método a los primates extintos, incluyendo los homínidos fósiles, y obtener más información acerca de sus vidas.

Por desgracia, la mayoría de las especies de primates están amenazadas por las actividades antropomórficas. Personalmente, ¿cuál cree que es el futuro de la conservación?

Los primates están en gran peligro. Es fácil estar completamente desmoralizados por la situación. Sin embargo, todos sabemos cuál es el problema (las actividades humanas no sostenibles) y si entendemos un problema, podemos enfrentarnos a él, si queremos. Por lo tanto, creo que tenemos una última oportunidad para salvarlos.

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