Conoce a una primatóloga: Kathelijne Koops

Por Gisel·la Majoral y María Figuerola, alumnas del Máster en Primatología Fundació Universitat de Girona – Fundació Mona, convocatoria 2015-17

El trabajo de la Dra. Kathelijne Koops (Países Bajos) se centra en el uso de tecnología en chimpancés y bonobos.
Su trabajo pretende aclarar el rol del entorno, la sociabilidad y la cognición en la configuración del uso de
tecnología en nuestros parientes más cercanos para así entender los procesos que impulsan los orígenes y la evolución de la cultura material humana.

KONICA MINOLTA DIGITAL CAMERA

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Muchísimas gracias por concedernos esta entrevista, Kathelijn. Es un placer conocerte. Estudias chimpancés (Pan troglodytes verus) en Seringbara (Guinea-Bossou) desde 2003 y ahora has extendido tu investigación a chimpancés orientales (Pan troglodytes schweinfurthii) y bonobos (Pan paniscus)…

Así es.

¿Por qué chimpancés?

Supongo que, como muchos, de pequeña veía imágenes o leía sobre Jane Goodall, y pensaba que sería un logro llegar a hacer lo mismo que ella. Luego poco a poco fui estudiando y cuando me tocó decidir la carrera estaba en la eterna duda entre Biología y Veterinaria. Al final me decanté por estudiar Biología en la Universidad de Utrecht y más tarde el máster, y cuando me tocó hacer las prácticas hice una investigación sobre manejo de conflictos en chimpancés en cautividad en el zoo de Arnhem. Y me fascinaron… Observarles cada día, sus relaciones, sus idas y venidas…Eran como una telenovela. Empecé a investigar dónde podría estudiarles en libertad y junto a quién. Así llegué al doctor Matsuzawa, con quién he trabajado 14 años. Le contacté y le pasé una propuesta de mi estudio y él me dijo que tendría tiempo de quedar conmigo en el aeropuerto de París, que iba a hacer escala allí. Así que me fui a verle…

¿Tuviste una entrevista de trabajo en el aeropuerto de París?

¡Sí! Es extraño ¿verdad? Pero él estaba muy ocupado y si había encontrado un hueco para conocerme yo iba a ir donde hiciera falta. Y resultó muy bien, me dijo que le interesaba mi propuesta y así es como terminé en Guinea-Bossou. Supongo que una vez empiezas a trabajar con una especie y la conoces más y más no puedes dejar de centrarte en ella. Supongo que por eso estudio chimpancés.

Cuéntanos… ¿cómo fue tu primer estudio en libertad? 

El estudio lo empezamos en la zona de Seringbara, en una parte de las montañas de Nimba. No había habido ninguna investigación recurrente en el área, así que los chimpancés estaban totalmente deshabituados a la presencia humana. Salíamos cada día a buscar a los chimpancés y volvíamos sin encontrarles. De hecho en los 9 primeros meses les vimos aproximadamente unas 15 veces, y generalmente eran una mancha casi borrosa que se perdía en los árboles.

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“El conocimiento de la estrecha relación evolutiva con los grandes simios nos proporciona herramientas para promover la conservación de nuestros primos amenazados” K.Koops

Dices que en 9 meses quizás les viste 15 veces…¿Te frustraste alguna vez y pensaste en abandonar?

Frustrarme sí, por supuesto, el camino no es fácil, eran muchas horas fuera, andando, y volver exhausta a casa sin rastro de los chimpancés es muy frustrante. Pero nunca pensé en abandonar. Me hacía una ilusión extrema estar allí, ser la primera en observar a esos chimpancés y poder llegar a ser la primera en observar su comportamiento. Supongo que las ganas de lograrlo y la ilusión me ayudaba a combatir la frustración.

Suponemos que observar tu primer comportamiento en ese grupo es una experiencia a recordar. ¿Cuál fue el primer comportamiento que observaste?

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Koops en busca del grupo de chimpancés.

Sí que lo es. Me acuerdo perfectamente de ese día. Llevábamos meses siguiéndoles y generalmente, como os decía, sólo veíamos sus siluetas yéndose ya que se habían alertado unos a otros previamente de nuestra presencia allí. Por eso recuerdo el día en que nos acercamos al grupo y una de las hembras no se fue sino que se quedó mirándonos y empezó a dar golpes con las manos, como aplaudiendo. Fue muy curioso, nunca antes había visto ese comportamiento. Entendí que era una especie de amenaza, una forma de decirnos que no la siguiéramos, o quizás una forma distinta de alertar al grupo. Pero nunca olvidaré esa hembra que se quedó mirándonos y aplaudiendo.

Sí que es interesanteEntonces, ¿tu primera experiencia con primates fue con un chimpancé?

Anteriormente, durante la carrera de Biología, hice las prácticas en el Zoo de Arnhem y allí estudiamos distintas especies, como los macacos, pero las prácticas no incluían registros observaciones constantes. Así que, aunque hubiera tenido contacto con otras especies anteriormente, la primera especie que observé sistemáticamente fue el chimpancé.

Ahora, si te pidiéramos que eligieras otra especie de primate a la que estudiar (¡tampoco valen los bonobos!)…¿Cuál elegirías?

Es una pregunta interesante ya que en realidad voy a empezar un nuevo estudio que incluye otras especies de primate. Vamos a hacer un estudio comparativo entre chimpancés, bonobos, gorilas y humanos. Queremos ver como las distintas especies adquieren el uso de herramientas y cómo esas distintas especies interpretan y aprenden en un mismo entorno (la selva de Congo).

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Bonobo (Pan paniscus). Otra de las especies estudiadas por Kathelijn.

No esperábamos que entre las especies de primate que elegirías estuvieran los humanos. ¡Nos has sorprendido con esto!

Es sorprendente, sí, pero todos somos primates. Y comparar esos niños que van con sus madres a la selva con chimpancés, bonobos y gorilas que exploran el espacio puede ser muy interesante, y nos puede ayudar a comprender algunas diferencias evolutivas y características intrínsecas de las especies.

Nos ha encantado leer sobre las diferencias en el uso de herramientas de chimpancés y bonobos y vuestras conclusiones sobre la motivación intrínseca.

Gracias.

Esta es quizás una pregunta extrañapero si tuvieras que elegir, de entre los usos de herramientas en chimpancés que hayas observado, uno como tu favorito, ¿cuál sería?

Supongo que uno de los más interesantes que he observado es el Algae dipping. Es similar al ant dipping ya que usan un palo para conseguir lo que quieren, que en este caso son algas. Es muy divertido verles mantenerse lo más lejos del agua posible, alargando los brazos al máximo, pescando las algas que pueden con sus ramas. Sí, creo que es mi uso de herramientas favorito.

Si alguien te dijera que ya no puedes dedicarte al estudio del uso de herramientas o estrategias de nidificación en chimpancés y tuvieras que elegir otra línea de investigación, ¿cuál sería?

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Nut-cracking en chimpancés, uno de los usos de herramientas más estudiados.

Todas las líneas de investigación me fascinan, la verdad. Creo que no hay que intentar abarcar demasiado, sino ahondar en lo conocido para maximizar tu conocimiento, pero últimamente se están llevando a cabo muchos estudios de personalidad y me resulta un campo muy interesante todavía por explorar. Hay muchas veces, en investigación, en que tienes sujetos que se desvían de la media, que despuntan, y muchas veces quieres ver qué hace que se distancien del resto del grupo. Creo que el estudio de la personalidad nos puede dar respuestas muy interesantes al respecto.

El trabajo en primatología a veces es difícil, y especialmente cuando haces trabajo de campo, buscando a los sujetos bajo condiciones climáticas complicadas… ¿Hay alguna anécdota divertida de tu última investigación que quieras compartir con nosotros?

¡Muchas! De hecho, cuando haces lo que te gusta, el trabajo se hace menos duro. No sabría elegir una anécdota. Por ejemplo, recuerdo un día en Congo, que encontramos un grupo de gorilas y me puse a tomarles fotos. De repente, sentí que uno de mis compañeros me empujaba y me giré para pedirle que tuviera paciencia y entonces me di cuenta que no era uno de mis compañeros sino un macho juvenil de gorila que me empujó para abrirse paso. ¡Fue muy gracioso!

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Kathelijn Koops y su equipo.

Además las condiciones climáticas y el terreno son, a menudo, muy difíciles. Llevo muchas caídas, hundimientos en ciénagas, etc. Recuerdo un día que, estando en mitad de la selva, nos cogió una tormenta y no se veía nada. Yo me quedé mirando a los guías esperando que me indicaran el camino y entonces me di cuenta de que ellos estaban mirándome fijamente, esperando que yo les dijese como volver con el GPS. Ese fue un día muy divertido, tardamos en encontrar el campamento otra vez pero después nos reímos mucho. Los guías con los que trabajo son increíbles y somos como una familia. Nos llevamos muy bien y eso facilita muchas cosas.

Si te pidiéramos que nos recomendaras un libro relacionado con el campo de la primatología que hayas leído recientemente, ¿cuál sería?

El último que he leído es Catching fire: How cooking made us human. Es sobre evolución humana en realidad, no es estrictamente sobre primatología…Es muy interesante sobre cómo aprender a tratar los diferentes ingredientes para cocinar nos ha hecho evolucionar.

Y déjame pensar…¿Qué otro libro podría recomendaros? Leo muchísimos…Hay uno para fines educativos, lo ha escrito un compañero de Zurich, y da una visión muy amplia sobre la primatología, desde ecología social a inteligencia cultural…es muy completo. Se llama The Primate Origins of Human Nature y es de Carel van Schaik.

Por último, supongamos que el hijo o hija de una amiga tuya se acerca a ti y te dice: Quiero ser primatóloga, igual que tú”. ¿Qué le dirías a ese chico o chica?

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“Las cosas buenas de este trabajo hablan por sí solas.” K.Koops

Supongo que resaltaría todas las cosas maravillosas, pero sobretodo le diría que es difícil. Cuando le dices a alguien que estudias chimpancés se emocionan, porque suena muy idílico, pero eso también implica que estás lejos de tu familia o pareja durante muchos meses seguidos. Es lo mismo que les digo a los estudiantes que entrevisto para trabajar en Nimba, les resalto las partes más difíciles antes que las maravillosas porque lo bueno habla por sí sólo. Pero si no están preparados para estar lejos, en lugares remotos, se van a encontrar allí con una falta de recursos personales y emocionales muy grande.

Sí, definitivamente animaría a esa persona, pero sin duda haciendo hincapié en los distintos aspectos que implica dedicarse a la primatología. Se necesita ser un tipo de persona específico para prosperar en este trabajo.

Muchísimas gracias, Kathelijne, por tu tiempo. Ha sido muy interesante poder hablar contigo. Esperamos que tu futura investigación sea un éxito y que podamos vernos de nuevo pronto.

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