Conoce al primatólogo Benoit Goossens

Benoit_Goossens

Benoit Goossens es de Bruselas y vive en Malasia. Está interesado en la conservación de especies en peligro de extinción. Su investigación en biología de la conservación incluye una diversidad de especies como primates, elefantes, rinocerontes, pandas gigantes, pequeños carnívoros, etc. Es el director y fundador del Danau Girang Field Centre en Sabah (Malasia), el cual tiene un papel fundamental en la conservación de la vida silvestre en Sabah. Además, es conferenciante en la Universidad de Cardiff y asesor del Departamento de Vida Silvestre de Sabah.

 

1- ¿Cuándo y dónde consideras que empezaste tu carrera como investigador? ¿Por qué definirías este momento como tu punto de partida?

Creo que mi punto de partida en la investigación fue cuando empecé mi doctorado, no pensaba hacer un doctorado al principio, simplemente apareció la oportunidad de una manera inesperada, ni siquiera tenía un plan para estudiar un máster en ecología, como lo hice. Quería estudiar una máster en comportamiento, pero no fui aceptado. En ese momento encontré la oportunidad de estudiar un máster en ecología y seguí adelante la idea. Durante este máster estudié genética de la conservación, y llegó la oportunidad de iniciar un doctorado en esta área y en la misma universidad. Por lo tanto, el doctorado es el momento que yo definiría como mi punto de partida como investigador porque es en ese momento cuando mi interés por la investigación aumentó significativamente. Después del doctorado obtuve una beca para hacer una investigación postdoctoral en Londres, y desde el doctorado hasta ahora he estado involucrado en la investigación.

2- Una de tus principales líneas de investigación es la genética. ¿Por qué? ¿Qué significa para ti? Cómo podemos utilizar la genética para la biología de la conservación?

La genética de la conservación se incluyó en el máster en ecología, fui por esa linea y sucedió así.

La genética es la vía con la que comencé mi doctorado. Publiqué algunos artículos sobre mi tesis y hice un buen trabajo, pero la genética no era mi pasión. Terminé estableciendo Danau Girang Field Centre, aquí en Malasia y ahora ya no estoy involucrado en genética tanto como antes.

Lo que realmente me gusta de la genética es la aplicación que tiene, es una herramienta para la conservación y se puede utilizar con todas las especies. En mi caso, he aplicado genética para la conservación de especies amenazadas (chimpancés, elefantes, rinocerontes …).

Con la genética podemos tener información sobre selección sexual, cría, podemos saber si nuestra población sobrevivirá con los miembros restantes, también puede ayudar a decidir si es mejor trasladar una parte de una población u otras alternativas para la gestión que obtenemos después de un estudio genético. Podemos tener genética paisajística y si conocemos esta información sobre la población de nuestra especie de estudio podemos dar una buena recomendación para su manejo.

Por ejemplo, en mi caso estudié la genética poblacional del elefante de borneo en Sabah, Malasia. Viajé en toda la gama de la especie, recogiendo muestras (heces) y analizando su ADN. Encontramos un bajo pero significativo grado de diferenciación genética entre las poblaciones. Mis resultados sugieren que los elefantes borneanos probablemente derivan de una población femenina muy pequeña, que rara vez se dispersan a través de los paisajes dominados por humanos que separan los fragmentos de bosque y que los fragmentos de bosque están compuestos predominantemente de poblaciones que ya están sufriendo deriva genética.

3- Muchos de tus estudios están relacionados con los primates (chimpancés, orangutanes y monos narigudos). ¿Imaginaste que acabarías trabajando con primates? ¿Podrías explicar un poco más tu papel en estos estudios?

Desde que era un niño quería trabajar con fauna: grandes mamíferos, felinos… lo que tuve siempre  claro era que quería trabajar en la naturaleza y no con animales en cautividad. Hice mi primer trabajo con los orangutanes y más tarde trabajé con los chimpancés. Cuando se creó Danau Girang Field Centre apareció la oportunidad de trabajar con monos narigudos. Desde niño no estaba buscando específicamente trabajar con primates pero si que tenía claro el propósito de trabajar con la fauna silvestre.

Todavía estoy involucrado con los orangutanes y monos narigudos ya que estoy supervisando estudiantes de máster y de doctorado que llevan a cabo investigaciones con estas especies. Sus tesis se desarrollan en diferentes áreas (genética, comportamiento, ecología del paisaje) y se realizan en el en el Danau Girang Field Centre. Acerca de los chimpancés en el Congo, dejé de trabajar en la ONG HELP Congo cuándo se instauró Danau Girang Field Centre. En Congo era yo era el presidente de HELP Internacional qué apoyaba HELP Congo para la recaudación de fondos, reclutar voluntarios, la publicación de resultados del proyecto y dando a conocer el trabajo de HELP Congo. También participe en el programa de liberación y pasé algún tiempo en el Congo.

Monos_narigudos

4- También trabajaste y aún estás implicado con bastantes otras especies: pandas, elefantes, pequeños carnívoros, rinocerontes, cocodrilos, bantengs¿Te gusta trabajar con esta diversidad? ¿Tienen algo en común estas especies?

La genética de la conservación te permite trabajar con una gran diversidad de especies. La genética es una herramienta y sólo necesitas muestras, por lo tanto es fácil trabajar con diferentes especies. Colaboré con la investigación de los pandas gigantes y rojos (en China), la investigación de chimpancés y elefantes del bosque en África Central, la investigación con elefantes de Borneo y orangutanes, y con rinocerontes negros en Kenia y Zimbabwe. Actualmente, estoy trabajando en el Danau Girang Field Center (Sabah, Malasia) así que estoy enfocando mi investigación con muchas de las especies que podemos encontrar aquí.

Actualmente, mi investigación se centra en la ecología del paisaje de una miríada de especies ubicadas Kinabatangan, un paisaje altamente degradado, dominado por las plantaciones de aceite de palma. Por lo tanto, miro cómo la vida silvestre responde a la degradación y fragmentación del hábitat en tal paisaje. Por lo tanto, estudiamos un enfoque holístico, realizando un estudio multi-especies que evalúa los impactos de la fragmentación y la calidad del hábitat en los patrones de amenaza de vida silvestre en Lower Kinabatangan Wildlife Sanctuary.

¿Con cuál prefieres trabajar? ¿Y cuál te gusta menos para trabajar?

Tengo un vínculo especial con los elefantes. Los orangutanes, son un poco aburridos para mí.

5- Ahora eres el director del Danau Girang Field Center. ¿Cómo comenzó este centro y cómo llegaste allí? ¿Cuál es el objetivo principal del centro? ¿Acepta estudiantes para Ph.D. y/o voluntarios?

Estaba haciendo estudios post-doctorales con orangutanes aquí, estudiando la población de orangutanes en Kinabatangan, Sabah, Malasia. Encontré este lugar abandonado en medio del bosque, tenía edificios alrededor, pero todos se estaban deteriorando. Esta zona era propiedad del Departamento de Vida Silvestre de Sabah (Departamento gubernamental a cargo de la vida silvestre en Sabah), lo construyeron como un centro de educación, pero no tenían suficientes recursos para ejecutarlo, por eso fue abandonado. Tres años más tarde volví al mismo lugar para estudiar los elefantes y el centro estaba aún peor que la última vez que lo vi. Hablé con el director del Departamento de Vida Silvestre de Sabah y me dijeron: si encuentras los recursos para continuar el proyecto, puedes hacerlo. La Universidad de Cardiff se interesó por la idea y me las arreglé para conseguir 100.000 GPB (aproximadamente 117.800 euros) para la creación del centro. Nueve meses más tarde abrimos el centro, en julio de 2008. Desde entonces, soy el director Danau Girang Field Centre, un centro de investigación y formación administrado por Departamento de Vida Silvestre de Sabah y la Universidad de Cardiff.

Este centro tiene dos objetivos principales: uno es llevar a cabo proyectos de investigación sobre vida silvestre y estudiar cómo puede afectarla la degradación y fragmentación del mismo. El otro es ofrecer cursos de campo en ecología tropical a estudiantes universitarios, pueden venir aquí y organizamos estos cursos de una semana, dos semanas o más, nos adaptamos a su demanda.

También recibimos estudiantes de maestría y doctorado, la mayoría de ellos son estudiantes de  la Universidad de Cardiff, pero también vienen estudiantes de todo el mundo, incluyendo Malasia.

Elephants in DGFC

6- También eres el Editor en jefe de la revista Conservation Genetic Resources. ¿Cual es tu papel? ¿Cómo es esta experiencia? ¿La recomendarías?

Yo soy el redactor jefe de la revista, recibo todas las presentaciones y las envío a mis editores asociados que luego toman una decisión. También reviso algunos artículos, como los “Microsatellite Records”.

Durante la carrera profesional se recomienda estar en una posición como esta, es importante para obtener experiencia en la edición de la investigación. También te permite mantenerte informado y actualizado en el ámbito. En mi caso, desde que estoy dirigiendo Danau Girang Field Center, mi participación en la genética ha disminuido, y esta posición me mantiene actualizado sobre en campo.

7- Si no me equivoco publicas desde el año 2000 con diferentes especies y también diferentes líneas de estudio (conservación, comportamiento, genética..). Con estos diecisiete años de experiencia, ¿tienes algún mensaje alentador para la gente, como yo, que quiere empezar con la investigación y sigue viendo este mundo como un gran agujero negro?

Una carrera en investigación y en la academia ofrece mucha libertad. Si tu supervisor te da libertad puedes manejar tu trabajo como tu lo desees. Si quieres trabajar durante el día, trabajas durante el día, si quieres trabajar durante la noche, también puedes hacerlo, puedes organizar tu tiempo como quieras. Además, te da la posibilidad de viajar mucho y creo que esta es también una buena experiencia para los jóvenes, no sólo para viajar y tener experiencia en el campo, sino también para ir a conferencias, congresos, simposios…

Sin embargo, la dificultad de la investigación es publicar, es muy frustrante. La tasa de rechazo es muy alta, pero sólo tienes que ser paciente, eso es todo. Es parte del trabajo. Con mis alumnos, cuando intentan publicar y fracasan, les digo que sigan luchando por ello y que no se rindan. Si eres perseverante lo lograrás. Pero a pesar de esta frustración, este trabajo tiene muchos beneficios, por ejemplo, en mi caso, he tenido la oportunidad de vivir en medio del bosque en Sabah, Malasia, donde los orangutanes y otras especies viven, y esta experiencia es increíble.

8- ¿Tienes alguna anécdota divertida o un momento bonito que quieras contarnos de tu carrera como investigador? Y por el otro lado, ¿cuál consideras que ha sido el paso más difícil de tu profesión?

Tengo muchas historias que podría contar sobre mi carrera. Por ejemplo, la que me viene ahora a mi mente, esta historia no es muy divertida pero fue muy emocionante. Cuando estaba en China trabajando con pandas gigantes, estaba buscando muestras en medio de las montañas del reino del panda, estaba solo y me perdí. Estuve ausente durante tres días, sin comida, sin agua, …. Dormí en el bosque, tratando de encontrar el camino de regreso. Esos tres días en los que solo seguía adelante buscando el camino, estaba muy cansado. Finalmente, encontré mi camino de regreso y toda la aventura terminó bien. Afortunadamente, un equipo ya me estaba buscando.

El paso más difícil fue establecer el centro Danau Girang Field Center, hubo problemas principalmente con el personal, trabajar con la gente a veces puede ser complicado; también había mucho trabajo por hacer. Queríamos que fuese un centro que funcionase bien. Iniciar un proyecto como este no es fácil. El centro ahora va bien y me siento muy satisfecho de ello, pero empezarlo y establecerlo fue uno de los momentos más difíciles de mi carrera.

9- Estoy interesada en las “profesiones secretas”, aquellas que no son habituales nombrar, ya que no están relacionadas con trayectoria actual, pero en mi opinión son interesantes conocer ya que no todo el mundo empieza como investigador desde el primer momento. ¿Trabajaste en algo completamente diferente a lo que haces actualmente? ¿Cuántos años tenías?

Cuando yo tenía diecinueve años trabajé para un restaurante de comida rápida y tuve que trabajar como cocinero, cajero, limpiando … Fue en Francia mientras estudiaba ecología. No tenía mucho dinero así que tuve que trabajar. Trabajé allí durante cinco años.

10- ¿Qué hay de tu futuro? ¿Qué planes tienes?

Estoy a punto de cumplir los 50 años, me gustaría recibir más estudiantes de doctorado y estar todavía en el centro unos ocho o diez años más, entonces tal vez pueda ir a jubilarme en México con mi esposa, ella es de allí. También me gustaría solicitar una promoción, soy un conferenciante en la Universidad de Cardiff, y apliqué recientemente para convertirme en un lector. Probablemente me postularé a otra promoción en pocos años para convertirme en profesor.

11- ¿Y el futuro de la naturaleza de Malasia?

Creo que no es tan malo. Especialmente en Sabah, tienen algunos resultados positivos, y estamos trabajando mucho con las comunidades locales. Por desgracia, el rinoceronte de Sumatra está ahora extinguido en Sabah, pero también es cierto que este rinoceronte estaba condenado ya que solo quedaban unos pocos individuos dispersos y no  eran capaces de aparearse. Si logramos mantener un poco de bosque aquí, la vida silvestre sobrevivirá. No es como el caso de Camboya, Tailandia o Laos donde la vida silvestre está casi desaparecida. Sabah se ha comprometido a proteger el 30% de los bosques, por lo que seguimos siendo positivos.

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12- ¿Deseas agregar alguna información a esta entrevista?

Me gustaría hacerte una pregunta.

Sin lugar a duda. Adelante.

Después de esta entrevista … ¿Te gustaría ser una investigadora?

¡Buena pregunta!

Por un lado, es relajante e interesante ver dónde te llevan los diferentes caminos, quiero decir, saber que creaste este centro y llegaste allí porque empezaste con la genética aunque no fuera tu verdadera pasión… esto me hace sentir más cómoda para creer que no sólo hay una forma de llegar a trabajar con lo que más te ilusiona. Esta entrevista me ha hecho ver que a veces hay que aprovechar las oportunidades que llegan, ya que estas te llevarán a otras, y con motivación y trabajo duro llegarás a tu verdadero interés. Por otro lado, saber que los investigadores con una trayectoria como la tuya también han trabajado en profesiones no muy deseadas, como en un restaurante de comida rápida, lo hace más real. Así que después de esta entrevista, quiero decirte que ya estaba pensando en la investigación, pero nuestra conversación me anima a cogers energía para este primer paso.

Ha sido una gran oportunidad conocerte y escuchar tu experiencia. Esta entrevista me hace sentir más motivada para seguir adelante en la dirección de la investigación y la conservación. Ha sido un placer conocerte y estoy segura de que tus palabras acercarán a las personas que aún no están involucradas en la investigación y que ayudarán a mostrar la parte más humana de los investigadores.

Compartir tu conocimiento y tu experiencia ha sido una oportunidad muy enriquecedora para mí.

Ha sido un placer conocerte. Estoy muy agradecida por tu tiempo y tu entusiasmo.

(Entrevista realizada por Nausica de Gibert Bonet, alumna del Máster en Primatología UdG-Fundación Mona, convocatoria 2016-18).

LINKS de interés:

Dr. Benoit Goossens

Danau Girang Field Centre

Danau Girang Field Centre (Facebook)

Logo_DGFC

TRAILER BORNEO JUNGLE DIARIES

Borneo Jungle Diaries

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