Conoce a una primatóloga: Itsaso Vélez del Burgo

Por Alejandra Galiñanes Plaza, alumna del Máster de Primatología UdG-Fundación Mona, convocatoria 2016-2018

 

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Crédito: Natalia Ishe

Itsaso Vélez del Burgo trabaja como Directora Técnica del Centro de Rehabilitación de Primates de Lwiro (CRPL), en la República Democrática del Congo (RDC) desde el año 2014.

Estudió Ciencias Ambientales en la Universidad de Barcelona y cuenta con un Máster en Primatología del Departamento de Psicología de la Universidad de Barcelona y el Practicum “Evaluación de una translocación de monos aulladores: estableciendo los parámetros para garantizar su supervivencia”, realizada en Catemaco, Veracruz (México).

Ha colaborado con la Universidad de Cambridge, la Universidad de Kyoto, Instituto de Investigación Primatológica (KUPRI), recogiendo datos sobre la ecología social de chimpancés (Pan troglodytes verus) del Monte Nimba (República de Guinea). También ha sido la responsable de la organización y supervisión de un grupo de guías locales y de todas las tareas concernientes al mantenimiento del campamento.

 

1- La Primatología es una disciplina relativamente joven y es difícil pensar en ella como la típica vocación de cuando eres pequeño. Pero, ¿Tienes algún recuerdo de tu infancia en donde tuviese claro que era esto a lo que querías dedicarte?

Desde pequeña me han gustado los animales más que nada. Cuando tenía 9-10 años iba a la biblioteca pública de mi ciudad para leer los libros sobre animales que tenían. Más tarde empecé a interesarme por el comportamiento animal, pero aún no sabía que había una ciencia que se dedicaba a su estudio. Fue a los 18 años, cuando acabé el instituto que descubrí la etología. La verdad es que en aquel momento nadie me supo guiar adecuadamente, no sabía qué tenía que estudiar para ser etóloga. Así que me decidí por las ciencias ambientales con el objetivo de dedicarme a la conservación de especies. Cuando acabé la carrera, quise seguir mi sueño, y empecé a investigar opciones…fue así como descubrí el Máster de primatología de la UB. La verdad es que era el único máster que incluía un temario importante sobre etología y por eso me decidí. Es decir, no tanto por los primates en particular sino por la etología en general.

Cuando decidí que quería estudiar primatología la gente no veía la relación entre ambientales y primatología, la orientadora me llego a decir que porqué me estaba desviando de esa manera… yo en ese momento ya lo tenía claro, ¡me dedicaría a la conservación de primates!

2- ¿Qué camino escogiste para acercarte más al trabajo en conservación o con primates?

Yo no creo en un destino marcado por “un dios”, pero sí que creo que la vida te va guiando de cierta manera. Así que después de la tesis del máster, la cual la hice en México, ¡sentí que quería ir a África! Pero no sabía ni ingles ni francés…así que me fui de Au Pair a Sudáfrica!

Gracias a ello mejoré mi inglés, y pude aplicar para la posición en Guinea. Y los contactos en Guinea me facilitaron la llegada a Lwiro, así que como decía antes, la vida te va guiando!

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Chimpancés en el Centro de Rehabilitación de Primates de Lwiro (RDC). Crédito: CRPL

3- ¿Y tienes algún referente?

Frans de Waal, me fascina su capacidad de explicar la etología en términos atractivos y comprensivos para todo tipo de lectores. Creo que ha conseguido sensibilizar a mucha gente sobre la inteligencia y sensibilidad de los animales.

4- A lo largo de tu carrera has trabajado con primates tanto neotropicales como grandes simios. ¿Qué es lo que más te atrae de estos animales?

Cómo he mencionado anteriormente todos los animales me parecen fascinantes, y una vez aprendes a entender a una especie esta te sorprende.

Es cierto que los primates, por su cercanía a los humanos, son especialmente interesantes. En el caso de los grandes simios esta cercanía es extraordinaria y conseguimos entenderlos y saber lo que necesitan o sienten más fácilmente.

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Itsaso en una jornada de sensibilización en un colegio local. Crédito: CRPL

5- ¿Cuál ha sido hasta ahora tu momento de máxima satisfacción dentro de tu carrera?

Trabajar en mi vocación es una satisfacción de por sí. Pero ahora mismo lo que más satisfacción me crea es ayudar a la rehabilitación de las víctimas de la caza furtiva… cuando recibimos los bebés primates llegan en muy malas condiciones físicas y psicológicas. Muchos tardan meses en jugar y reír de nuevo. La mayor satisfacción es verles recuperarse, reír por primera vez, e integrarles en un grupo en el cual vuelven a ser primates otra vez.

Credito Rowan Griffiths Daily Mirror

Itsaso con algunas de las crías de chimpancé rescatas por el CRPL. Credito Rowan Griffiths Daily Mirror

6- ¿Cómo es tu trabajo diario? ¿Te imaginaste que sería así?

Mi trabajo como directora técnica del CRPL es muy diverso, desde lidiar con una plantilla de 46 trabajadores, diseñar construcciones y planear introducciones. Pero lo que más tiempo me lleva es la recaudación de fondos. Nosotros como la mayoría de centros dependemos de la ayuda externa, conseguir grants (ayudas), diseñar campañas de fundraising, contactar con posibles donantes privados… no es fácil conseguir el dinero para mantener el centro. Supongo que no me llegué a imaginar la carga económica que supondría mantener un centro como CRPL.

7- ¿Qué es lo más fácil y lo más difícil del trabajo en la República Democrática del Congo (RDC)?

RDC es un país increíble! Con una naturaleza impresionante y una población que enamora. Pero la inseguridad es una realidad, y esto es lo más difícil de llevar. No es infrecuente despertarte a la noche por el ruido de las balas… RDC merece la paz, su gente ha vivido años consecutivos de guerras y ha sufrido lo inimaginable. Están hartos de la guerra, solo quieren vivir en paz y ganarse la vida.

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Jornada de sensibilización con militares. Crédito: CRPL

8- ¿Cuáles son las principales amenazas a las que os enfrentáis? ¿Y cómo ayuda el trabajo con la gente local a mejorar la situación?

Cómo decía la principal amenaza es económica, en una lucha diaria conseguir los fondos para dar de comer a los animales y pagar a los trabajadores, entre otros.

Es difícil encontrar los fondos en el país, dependemos de la ayuda externa.

Pero nuestro equipo es formidable, el amor que muestran hacía los animales es impresionante, son su familia.

9- ¿Qué líneas de trabajo crees que son ahora mismo las más importantes para la conservación de los primates?

Lo importante es la conservación de su hábitat natural y la erradicación del tráfico de especies y del consumo de carne silvestre. Las leyes internacionales deberían ser más eficaces a la hora de tratar con el tráfico internacional. A nivel local hace falta mucha sensibilización e información.

10- La Primatología ha contado y sigue haciéndolo con mujeres como referentes ¿Crees que es algo a destacar especialmente o es algo anecdótico?

No creo que sea anecdótico, creo que las mujeres tenemos cualidades que hacen que seamos mejores etólogas, como la paciencia y nuestra capacidad de observación y captación de detalles.

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Sensibilización en una escuela local. Crédito: CRPL

11- ¿Algún consejo para aquellos que estamos empezando?

Hay que estar en el lugar adecuado en el momento justo y para eso hay que moverse. Al principio es difícil y normalmente tienes que hacer varios voluntariados y trabajar sin cobrar, pero si lo persigues, llega.

12- Ya para terminar, ¿Dónde te ves dentro de 10 años? ¿Y cómo esperas que sea la situación de los grandes simios entonces?

Espero estar trabajando por los primates y su conservación.

Si las cosas no cambian rápido, y no tomamos las medidas necesarias, seguiremos viendo el declive de los primates y sus hábitats. Mientras la población humana siga creciendo desorbitadamente como hoy en día, los primates seguirán sufriendo la perdida de hábitat. Hay que actuar rápido.

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Itsaso con algunos de los cuidadores del CRPL acompañando a los pequeños chimpancés en su primera salida al nuevo recinto. Crédito: Marcus Westberg

 

 

¡Muchas gracias Itsaso por participar en esta entrevista!

 

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