Conoce a la primatóloga: Elisabetta Visalberghi

Por Fabrizio Dell’Anna, alumno del Máster de Primatología UdG-Fundación Mona, convocatoria 2016-2018

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Elisabetta Visalberghi es profesora asociada de la Unit of Cognitive Primatology & Primate Center del Istituto di Scienze e Tecnologie della Cognizione – Consiglio Nazionale delle Ricerche en Roma (Italia). Está especializa en el estudio de la biología, el comportamiento y la capacidad cognitiva de los cébidos desde un punto de vista comparativo y evolucionista.

 

1- Existe una gran probabilidad de que alguien lo haya sugerido antes, pero lo voy a intentar igualmente: ¿podemos llamarla «La Jane Goodall de Italia», por sus éxitos en la investigación y la longevidad de sus trabajos científicos? ¿El trabajo de Jane Goodall ha tenido una influencia sobre su carrera como primatóloga?

Es un honor ser comparada con una figura tan excepcional de la primatología. De todas formas, aunque sea verdad que he estudiado primates no humanos a lo largo de toda mi vida, creo que Jane Goodall ha dedicado su vida a la conservación de los primates, chimpancés en particular. Yo solamente los estudié, quizás al final de mi carrera trasladaré mis intereses más hacia la conservación.

2- Se licenció en Biología con una tesis sobre las coloraciones de alerta de los insectos y después estudió el comportamiento de las palomas durante dos años. ¿Cómo llegó a estudiar primates? ¿Fue algo casual o tenía ya un interés sobre los primates?

Empecé como etóloga y estudié mimetismo en insectos, orientación y navegación en palomas y neofobia en ratones. Después, cuando solo tenía una beca de investigación, mi director del CNR (Centro Nazionale delle Ricerche, el CSIC italiano) me dijo que dado que trabajaba en el Instituto de Psicología pensó que sería buena idea que me dedicara a estudiar primates, porque todo los otros investigadores del centro estaban  estudiando humanos. No pude elegir y fue terrible empezar una nueva línea de investigación sin un tutor porque, desafortunadamente, en esa época nadie en Italia estudiaba comportamiento de primates no humanos.

3- ¿Siguiendo de la pregunta precedente, piensa que la multi-disciplinaridad es una buena habilidad para un etólogo/primatólogo? Estoy pensando, por ejemplo, en Jared Diamond (el autor de “Armas, gérmenes y acero: breve historia de la humanidad en los últimos trece mil años”) que empezó estudiando fisiología de las aves y acabó escribiendo uno de los mejores libros sobre ecología del comportamiento humano.

Lo es, sobre todo a día de hoy. La ciencia en general necesita de un enfoque multidisciplinar. La financiación depende mucho de la habilidad de construir un equipo de investigación muy diferenciado con científicos con diferentes especializaciones. Jared Diamond es un ejemplo estupendo  el libro que mencionaste debería ser un “must” para todos los etólogos.

4- ¿Cómo ha cambiado la primatología en las últimas décadas? Es muy diferente de cuando empezaste o es más o menos la misma?

La primatología, como en general el estudio del comportamiento animal, ha cambiado muchísimo. Cuando empecé mis estudios la descripción detallada de un nuevo fenómeno era todavía muy importante, aunque estudios experimentales y “theory-driven” devenían más y más importantes. A día de hoy los estudios observacionales son inexistentes, también cuando falta un conocimiento básico sobre un comportamiento o una especie. Los estudios actuales son también mucho más multidisciplinares, más complicados a nivel de análisis estadísticos y muchas veces incorporan investigadores de diferentes instituciones de todo el mundo.

5- ¿Qué método prefieres a la hora de estudiar el comportamiento del los primates?¿Observaciones en el campo o experimentos en laboratorio?

Los dos métodos son necesarios para comprender completamente un fenómeno, porque los dos nos dan respuestas sobre diferentes preguntas que son complementarias. Hans Kummer (1930 – 2013), el famoso primatólogo suizo,  decía que las observaciones en el campo llevan a preguntas que solo los experimentos en laboratorio podrían solucionar, y viceversa. Hans Kummer utilizó este método a lo largo de todo su trabajo de investigación y es por eso que sus estudios sobre babuino hamadryas (Papio hamadryas) eran, y todavía son, tan importantes.

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6- Los protagonistas de tu línea de investigación son los monos capuchinos (Cebus sp.). ¿Hay una razón por la cual te enfocaste en esta especie en particular? ¿Trabajaste también con otras especies de primates?

Hay una razón: oportunidad. Un grupo de monos capuchinos vivía en una jaula horrible en la entrada del Zoo de Roma. Cada día que iba a estudiar un grupo de macacos japoneses, que estaban alojados en una grande cerca, me paraba a mirar los capuchinos. Eran tan curiosos por la novedad, siempre listos para explorar objetos y hacer mil cosas con ellos. Cuando construimos un modulo del CNR adentro del Zoo, pregunté al director del Zoo si podría alojar a los capuchinos. La excusa fue que pudieran tener un alojamiento mejor y una mejor vida, la verdad es que estaba enamorada de ellos, ¡y después de 30 años lo sigo estando!

7- ¿Cuál es tu opinión sobre los derechos legales de los primates no humanos? El debate está centrado en los grandes simios como los chimpancés y los orangutanes, pero ¿piensas que también algunos de los monos del Nuevo Mundo como los capuchinos tendrían o deberían estar incluidos en el debate?

Tenemos el deber de respectar la naturaleza, animales incluidos. Estoy convencida que tengo más deberes que los otros animales por mi capacidad de entender el mundo. El concepto de derechos legales de primates no humanos no es la manera en la que yo lo enfocaría. A mi parecer todos los animales merecen ser respetados y valorados, sin tener en cuenta cuánto se parecen a nosotros, porque yo no me siento superior a ellos sino solo diferente.

8- ¿Cuál es tu opinión sobre el estado de conservación de los primates? Crees que queda todavía esperanza y la tendencia podría ser invertida? En particular, cuál es su opinión sobre los esfuerzos de conservación para los monos de Sudamérica?

He leído  el artículo publicado por Alejandro Estrada y colaboradores en 2017, que expone el estado actual de la conservación de primates y como será en el futuro próximo. Os aconsejo a todos leerlo. Básicamente la conclusión es que el futuro de muchas especies de primates está en peligro debido a la acción humana.

El ser humano tendría que cambiar su ritmo de crecimiento y desarrollo para sobrevivir el mismo y las demás especies, no hay otra posibilidad. Los monos de Sudamérica parecen estar en una situación mejor que, por ejemplo, los lémures de Madagascar, pero el aumento de agricultura intensiva, construcción de carreteras e instalaciones de producción de gas natural han destruido áreas inmensas de bosque tropical. El artículo que he mencionado ilustra gráficos muy explicativos sobre el aumento de producción de soja, que es más alta en Sudamérica que en Asia o África. Este cultivo está por todos lados alrededor de las aéreas donde viven los grupos de capuchinos que estudiamos en Brasil. Siendo optimista, diría que el futuro es incierto.

9- Para terminar, ¿hay algún consejo para jóvenes estudiantes que quieren ser primatólogos?

La primatología te abre la mente, te permite mirarte ti mismo y a los demás desde una perspectiva correcta y te permite entender fenómenos en un contexto más amplio. Si bien la probabilidad de encontrar un trabajo como primatológo es baja, la probabilidad de devenir una persona mejor es muy alta.

 

Bibliografia:

Estrada, A., Garber, P. A., Rylands, A. B., Roos, C., Fernandez-Duque, E., Di Fiore, A., & Rovero, F. (2017). Impending extinction crisis of the world’s primates: Why primates matter. Science Advances3(1), e1600946.

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