Conoce a un primatólogo: Klaus Zuberbühler

Por Lucas Vicedo y Laura Camón, alumnos del Máster de Primatología UdG-Fundación Mona, convocatoria 2017-2019

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Klaus Zuberbühler estudió Zoología en la Universidad de Zúrich y psicología en la universidad de Pensilvania, donde también se doctoró en psicología. Ha estado trabajando en la Universidad de St Andrews (Escocia) desde 2001 y en la Universidad de Neuchatel (Suiza) desde 2012, dos centros de investigación muy importantes para el estudio de la cognición animal. Actualmente es un destacado investigador en el ámbito de la comunicación de los primates no humanos y su comportamiento.

 

1- ¿Cuándo supo que se quería dedicar a esto?

En realidad, es un trabajo con el que me encontré. Cuando estaba en Zúrich, tuve que hacer un proyecto de investigación, concretamente la tesis de máster. Había un proyecto en África y fui porque estaba interesado en trabajar en este continente, y el proyecto resultó ser de primatología. Yo quería trabajar con mamíferos, pero no me importaba cuales, así que fue una coincidencia.

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2- ¿Y qué tiene el lenguaje y la comunicación de especial para que haya dedicado tantos años de su vida a estudiarlos?

En primer lugar, estoy interesado en estudiar humanos, evolución humana. Quiero entender qué hace a los humanos especiales, que los diferencia del resto de animales. El lenguaje es uno de los comportamientos que los humanos tienen, y que no necesariamente puedes ver en los primates. Aunque existen discrepancias en cuanto a esta cuestión, ya que los primates son similares a nosotros en cuanto a emociones sociales, la forma en que interactúan entre ellos etc.

La segunda razón es más bien práctica. En la selva es muy complicado ver a los animales. Sin embargo, el comportamiento vocal es más fácil de recolectar, aunque no los veas. También facilita el hacer experimentos, porque puedes reproducir los audios y evaluar qué significado tienen estas vocalizaciones para ellos. Por tanto, hay una razón metodológica para hacer estudiar vocalizaciones.

3- En su opinión, ¿Cuáles son las diferencias más importantes entre la comunicación de los humanos y del resto de los primates?

Esa es una pregunta muy importante. Hemos visto, desde hace tiempo, que la capacidad de control que tenemos sobre nuestro tracto vocal no la encontramos en los primates no-humanos. Es un gran misterio por qué los humanos somos los únicos primates que podemos controlar la laringe y el tracto vocal, de una forma altamente coordinada.

En términos de los componentes psicológicos, otra discontinuidad sería que los humanos usamos la comunicación como una actividad de unión. Tenemos una interacción cooperativa continua. Mientras que en la comunicación entre primates es más imperativa. Además, nuestra comunicación es parecida al grooming entre chimpancés. Estos pueden estar horas y horas acicalándose unos a otros. Sin embargo, nosotros no hacemos grooming. En cambio, lo que nosotros hacemos es hablar entre nosotros, lo cual se convierte en una actividad social.

Por otro lado, en términos de semántica, en primates no sabemos muy bien su concepción del mundo. Creemos que puede ser similar a la nuestra, sin embargo, parece que ellos no tienen conceptos que puedan expresar simbólicamente. Además, cuando nosotros nos comunicamos tratamos de tener en cuenta la mente del otro.

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4- Ha estudiado a los primates tanto en libertad como en cautividad. ¿Cuáles son los mayores retos a los que te enfrentas en cada tipo de estudio?

El reto principal cuando estudias animales en libertad es lidiar con los humanos, porque nuestra especie tiene una mente maravillosa y muy poderosa que nos ha llevado a dominar prácticamente todo el planeta. Y es duro ver, cuando estás fuera y vuelves todos los años al campo en África, cómo destruimos el ecosistema.

En cautividad los problemas son diferentes. No me gusta trabajar mucho con animales cautivos, porque están muy restringidos en cuanto a lo que pueden hacer. No obstante, tengo un proyecto en este momento con pantallas táctiles en el zoo. Una ventaja de los estudios en cautividad es que puedes hacer preguntas y diseños experimentales, aunque no es lo mismo que en libertad, donde los sigues y puedes aprender de ellos. En cautividad no puedes hacer esto. Hay investigadores, como J. Call y M. Tomasello, que publican cientos y cientos de artículos de gran calidad (a través de estudios en cautividad) que revelan las capacidades cognitivas de los sujetos de estudio. Y esto supone un gran progreso. Pero la mayoría de estos artículos están basados en sus ideas, y después lo comparan con los humanos. Entonces todo está conducido desde una perspectiva humana.

Pero si vas al entorno en libertad y sigues a los individuos puedes tener otra perspectiva, puedes ver comportamientos que no esperabas encontrar. Me gusta más este tipo de investigación porque es más “cercano a la evolución”, es decir, están más presentes las fuerzas evolutivas que dieron forma a la especie que estas estudiando.

5-¿Cuáles son sus objetivos de investigación a corto y largo plazo?

Una de las características más distintivas del lenguaje humano es que nosotros combinamos fonemas y morfemas en palabras con significados básicos. Con estas palabras formamos frases. Estamos intentando comprender cómo ha evolucionado esta habilidad de combinar vocalizaciones. Sabemos que muchos primates son capaces de combinar llamadas y hacer combinaciones de estas con señales visuales, y hemos visto que compartimos las bases biológicas para la sintaxis, ya que son capaces de combinar y formar estructuras comunicativas complejas.

Por otro lado, queremos conocer en qué medidahay intencionalidad en la señalización en otras especies de primates no-humanos. También hasta qué punto los primates tratan de influenciar y entender la mente de los otros. La verdad es que tenemos unas cuantas ideas para investigar.

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6-¿Cómo ve el futuro de la primatología?

Los primates son un buen modelo para estudiar la evolución humana, puesto que el comportamiento no deja prácticamente huella en el registro fósil. Entonces estudiar primates es la única manera de saber que pasó en el pasado. Por tanto, la primatología juega, y jugará, un papel central en todo lo que concierne a la evolución humana.

7- Por último, ¿Qué consejos daría a unos estudiantes cuya meta es llegar a ser investigadores como usted?

Tenéis que ser muy cuidadosos y honestos con vosotros mismos… porque este trabajo requiere un gran sacrificio. También es necesario que te guste lo que haces. Obviamente, en ciencia tienes que estar a gusto con los datos, recolectando datos por ti mismo, planificando y diseñando los experimentos. También tienes que estar familiarizado con la estadística, es decir, tienes que estar entrenado matemáticamente. Y, por último, también tienes que estar dispuesto a buscar formas de compenetrar con otros investigadores y ser capaz de buscar colaboraciones.

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