Un babuino, un voto

Por Laura Camón, alumna del Máster de Primatología UdG-Fundación Mona, convocatoria 2017-2019

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Papio anubis, conocido comúnmente como el papión oliva o el babuino de Anubis, es una especie de primate bastante extendida en África. Desde hace años, los investigadores han mostrado interés por esta especie debido a que tiene una vida social muy compleja, con grupos sociales que pueden llegar a alcanzar los 150 individuos.

Las hembras adultas son el núcleo del sistema social, siendo los machos los que emigran de unos grupos a otros. La jerarquía social está muy marcada y además es hereditaria, por lo que las hijas suelen alcanzar el mismo rango que sus madres. Los machos son muy competitivos entre sí a la hora de defender su dominancia ya que un mayor rango implica un mejor acceso a las hembras y a la comida.

Pero incluso en especies tan jerárquicas hay espacio para la democracia. Esto es lo que vieron unos investigadores en un estudio que llevaron a cabo en Kenia en 2015. Al rastrear los movimientos de un grupo social, vieron que la decisión sobre la dirección a la que se desplazaban se tomaba de forma democrática, basándose en la cantidad de individuos que encabezaban los distintos rumbos. Es decir, cuando un individuo tenía que decidir a qué subgrupo seguir, se decantaba por el más numeroso y no por el que tuviera los individuos más dominantes.

Sin embargo, este estudio dejó una cuestión sin responder. ¿Realmente el conteo de los votos lo realizan de una forma numérica? Hay una explicación alternativa: podría ser que no cuenten los individuos y que simplemente sigan a la masa más grande, así que se llevó a cabo un segundo estudio para aclarar esta cuestión.

Colocaron un collar con GPS a una banda de 26 babuinos del Centro de Investigación de Mpala en Kenia para registrar sus movimientos y también aprovecharon para pesar a cada individuo. A los investigadores les interesaba observar aquellos eventos en los que un individuo tenía que tomar la decisión de elegir seguir a subgrupos con distintos rumbos. Entonces contaban el número de individuos de cada subgrupo y hallaban su peso total, tomándolo como una aproximación al espacio que ocuparían.

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Como el lector se podrá imaginar, la mayoría de las veces el subgrupo con más individuos era también el más pesado, pero en los casos en los que no se daba esta correlación, los individuos se decantaban por el grupo con más individuos. Estos resultados proporcionan evidencias de que el razonamiento numérico tiene una función fundamental en los babuinos salvajes. Esto indica que los babuinos y los humanos podríamos compartir mecanismos cognitivos a la hora de hacer estimaciones numéricas, y también vieron que esta sensibilidad numérica de los babuinos sería comparable a la de un niño de tres años. Por lo tanto, la cognición numérica es anterior a la adquisición de un lenguaje de números.

Este hallazgo es el primero en sugerir que los humanos y el resto de animales están sujetos a presiones ambientales similares que les han llevado a ser capaces de evaluar mentalmente cantidades numéricas. Es interesante señalar que estas cantidades nunca son muy elevadas, por lo que el lenguaje numérico es la herramienta que nos permite lidiar con cantidades mucho mayores.

Son muchas las especies de primates que toman decisiones de forma colectiva. Ahora también sabemos que los babuinos utilizan el razonamiento numérico para hacer el recuento de votos durante las decisiones sociales, y que esta capacidad cognitiva es clave para la democracia en el linaje de los primates.

Referencias:

Piantadosi ST, Cantlon JF. True Numerical Cognition in the Wild. Psychol Sci. 2017;28(4):462-469.

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