Conoce a una primatóloga: Susana Carvalho

Por Araceli Menor y Marta Cornellà, alumnas del Máster de Primatología UdG-Fundación Mona, convocatoria 2016-2018

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Primatóloga y arqueóloga apasionada por la evolución del comportamiento tecnológico. Obtuvo su doctorado en 2013 por la Universidad de Cambridge y actualmente es la directora de Paleontología y Primatología en el Parque Nacional Gorongosa (Mozambique).

 

1- ¿Cuándo comenzaste a pensar en ser primatóloga?

Empecé bastante tarde, fue cuando tenía unos 29 años. Siempre fui una aventurera a la que le gustaba cuestionar lo establecido y creo que una de mis mayores habilidades es tener ideas nuevas. Esto me llevo a exploraciones arqueológicas. Después de obtener el título en arqueología y varios años de concentración en los orígenes de la tecnología en humanos, comencé un Máster en Evolución Humana en Coimbra (Portugal) y allí tuve mi primera exposición real a la primatología. Durante años, me pregunté acerca de Louis Leakey, quien siempre fue una inspiración, debido a su enfoque visionario de paleoantropología; cómo estuvo a la vanguardia de los primeros estudios de campo primatológicos con grandes simios mientras trabajaba en el Valle del Rift de África Oriental, centrándose en la evidencia pasada de la evolución humana. En 2004, como estudiante de Claudia Sousa en Portugal, quedé fascinada con la primatología y me di cuenta de que los primates no humanos son los primates más interesantes de todos: ¡todo sobre el camino y los ejemplos de Louis Leakey tenían sentido en ese momento! Me doy cuenta hoy que, sin conocer la ecología del comportamiento de los primates, nunca se puede ser paleoantropólogo de vanguardia.

2- ¿Dónde encontraste la relación con tu profesión de paleoantropológa?

La verdadera historia es que mi relación surgió por necesidad: me encantaba la idea de estudiar a los chimpancés en África y tenía un título en arqueología. Mi supervisor me pidió que propusiese un proyecto que pudiera hacer uso de mi conocimiento previo, así me convencería de llevarme a África. Para entonces, en 2005, sabía que había algo importante que hacer, y que esto requería que me concentrara en estudiar primates salvajes, pero no estaba segura de qué era exactamente. Después de largas noches reflexionando sobre esto, la idea de la Arqueología del Chimpancé comenzó a tomar forma, y pronto estuve convencida de que había un proyecto que explorar por primera vez, requiriéndome que me capacitara tanto en paleoantropología como en primatología.

3- ¿Cómo puede ayudarnos la primatología a entender la evolución humana? ¿Cómo pueden los chimpancés ayudarnos a entender nuestros antecesores humanos?

De muchas maneras. Volviendo a Louis Leakey, lo que hizo fue visionario, absolutamente pionero. Él entendió en los 60’s que, dada nuestra cercana relación con los simios vivos, conocerlos es, en alguna manera, conocernos. Somos parte del reino animal y somos primates, a pesar del hecho de que nosotros, Homo sapiens, nos estamos desconectando tanto de la naturaleza, que incluso encontramos esta idea extraña. Los chimpancés son nuestros parientes más cercanos, compartiendo casi el 99% del material genético con nosotros y, hablando de manera conductual, el modelo más cercano a los humanos. Saber lo que compartimos y cómo evolucionamos de manera diferente a los chimpancés, nos ayuda a encontrar posibles rasgos presentes y ausentes en nuestro último ancestro común, una criatura que vivió cerca de 7 m.a. y que fue la forma ancestral que dio origen a los linajes ancestrales de chimpancés y humanos. Comprender características como la agresión, la cultura material, la comunicación, la cooperación, las adaptaciones conductuales a los hábitats cambiantes, arroja una luz muy importante sobre nuestros orígenes. Pero debemos ser conscientes de que los chimpancés no son máquinas del tiempo, evolucionaron durante 7 m.a. y nosotros también, por lo que deberíamos esperar que muchos de nuestros antepasados humanos fueran muy diferentes de lo que vemos en los chimpancés. Como ya he dicho, mientras los estudios estén diseñados en base a la teoría evolutiva y se enfoquen, preferiblemente, en más de una especie de primate vivo, se puede obtener información maravillosa del estudio de los chimpancés. Incluso las principales críticas de usar chimpancés como modelos, tienen que usarlos con fines comparativos, al descubrir un nuevo fósil de homínido…

4- En el campo humano, usamos el nombre de tecnología para hablar de cosas como los móviles, los ordenadores, este tipo de cosas… ¿cómo definirías tecnología en el campo de la primatología?

Nosotros somos primates tecnológicos complexos viviendo en una sociedad complexa. Somos plenamente dependientes de la tecnología (¡intenta estar un día sin usar herramientas y verás cómo va!). Somos capaces de cambiar hacia patrones de nuevas tecnologías, aunque no todos los miembros de nuestro grupo entiendan como se creó la tecnología – un ordenador sería un buen ejemplo – todos nosotros sabemos usarlo, pero pocas personas saben cómo construir uno y cómo mejorarlo. Esta habilidad de transmitir millones de unidades de memes de una generación a otra, mucha más información de la que tú nunca podrías llegar a inventar durante toda tu vida, es muy característico de los humanos, y puede ser único para los humanos. La tecnología, o la habilidad de usar implementos externos para solucionar problemas cada día; para incrementar nuestra supervivencia, optimizar la adaptación a nuestro hábitat… no es única en los humanos – los primates como los chimpancés, orangutanes, monos capuchinos y macacos, son tecnológicos, pero el grado de sofisticación tecnológica y su presencia cambia considerablemente entre estas especies.

Podríamos decir que el único primate que depende de la tecnología tal y como nosotros dependemos de ella es el chimpancé, dado que todos los grupos son tecnológicos y la mayoría de su uso de herramientas sirve para mejorar la eficiencia del forrajeo; aun así, esta dependencia aun esta por mesurar y probar en hábitat salvaje.

5- Uno de tus estudios recientes habla sobre las diferencias morfométricas en las diferentes herramientas que usan los chimpancés en Bossou. Si en arqueología ya es difícil saber cómo se usaros las herramientas, ¿cómo se puede reconocer si un chimpancé ha modificado una piedra? En resumen, ¿cómo diferencias una piedra modificada por un chimpancé de otra modificada por los humanos?

Porque las herramientas de piedra usadas por los chimpancés se definen como herramientas de golpeo – están modificadas a consecuencia de haberlas usado y no al revés. Esto hace que estas herramientas sean difíciles de reconocer en el registro arqueológico cuando se compara con. En el pasado, las herramientas de golpeo como el martillo y el yunque eran el pariente pobre de “flaked technologies” (tecnologías en copos) y muy pocos investigadores se dedicaban a su estudio. Más tarde descubrimos que uno de los enlaces entre las tecnologías de los homínidos y de los primates existentes es el uso de las herramientas de golpeo y nos dimos cuenta que estas son las únicas que aparecen en todo el registro arqueológico desde hace 3,3 millones de años. Es por eso que escribí que el conjunto de herramientas de piedra más antiguo debía estar compuesto por estas herramientas, que tienen un coste bajo en términos de construcción-uso-beneficio. En el 2015, cuando el equipo de West Turkana publicaron las herramientas más antiguas del mundo, confirmaron que el conjunto está compuesto por un 75% de herramientas de golpeo y las comparan con las de mi estudio de las de los chimpancés en Bossou, Guinea.

Estamos desarrollando métodos para reconocer estas herramientas (Caruana et al.2014) y sabemos a partir de las excavaciones de “nut-cracking” de antiguos chimpancés, que el producto excavado, hasta ahora, se ve diferente de los antecesores humanos.

Las herramientas de golpeo de los chimpancés normalmente son utilizadas para pelar frutos secos, el daño que reciben estas herramientas normalmente coinciden con la medida de estos frutos. Los yacimientos no tienen otros materiales asociados como huesos de animales… En el caso de los humanos, creemos que las herramientas de golpeo fueron utilizadas para golpear muchas cosas diferentes y se encuentran a su alrededor, “flaked Technology” con otras herramientas, huesos de animales, maderas fosilizadas… Aun así, si encontramos yacimientos arqueológicos más viejos de 3,3 ma, estos estarán compuestos solo por herramientas de golpeo y aquí es cuando el reconocimiento de “fabricantes de herramientas” puede convertirse en un cambio real.

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6- Has realizado varias investigaciones relacionadas con el uso de herramientas ¿Qué es lo más fascinante que has encontrado?

En realidad, muchos de mis estudios se basan en la evolución del comportamiento, con un inciso en la evolución tecnológica. He visto muchas cosas en el campo de trabajo por primera vez que me han fascinado mucho.

En general, unas de las cosas más fascinantes fueron mis primeros descubrimientos de que los yacimientos de “nut-crackingde chimpancés coincidían, en gran medida, con las estrategias de uso que se habían descrito para los primeros yacimientos humanos.

Estudié y hablé por primera vez sobre la variación de tipos de herramientas según la especie de nuez seleccionada, el hecho de que los chimpancés tienen kits de herramientas preferidos que reutilizan todo el tiempo, y el uso del “nut-cracker” más compleja compuesta por 4 elementos también fue un descubrimiento impresionante para mí, ver el alcance de la inteligencia de estos simios, capaz de encontrar soluciones para sus tecnologías, fue increíble: si el yunque está desequilibrado, usan otras piedras como cuñas, para estabilizarlo. En términos más generales, creo que mi logro más fascinante fue ver materializarse algunas de mis predicciones para 2007-2008, cuando comenzamos a encontrar sitios arqueológicos en África que son más antiguos que nuestro género Homo. Creo que esa es probablemente mi contribución más importante, desde un punto de vista más amplio, para convencer a mis compañeros de que la tecnología podría ser anterior a 2.6 m.a y solo teníamos que buscarla. Creo que podemos decir que estamos reescribiendo la historia en este momento, y esto se debe en parte a la conexión construida entre la primatología y la arqueología.

7- El año pasado ganaste el premio ‘Philip Leverhulme’ que reconoce toda tu Carrera profesional y augura un futuro prometedor, ¿Cómo te sentiste al ver todo tu trabajo reconocido?

Fue increíble recibir el premio y, para mí, vino en un momento en el que necesitaba este incentivo. Había tenido a mi hijo hacia tres años y este período fue difícil por muchas razones diferentes. El Premio me recordó que mi investigación dio lugar a una nueva disciplina de estudio y que ahora tenemos un floreciente campo de estudio en Arqueología de Primates que se originó en mis estudios y colaboraciones de Maestro y DPhil que hice durante esa fase.

Creo que el premio reconoció que yo fui la primera científica que hizo arqueología y etología en el mismo estudio y con la misma población de individuos, una cosa que nadie antes había hecho. El premio también me permitió mejorar mi laboratorio de investigación y ahora mismo somos doce personas trabajando en evolución del comportamiento, usando primates existentes como modelos. Fue increíblemente importante para mí ponerme en esta nueva línea de investigación; ampliando desde la evolución tecnológica hasta la evolución de todos los rasgos clave que parecen hacernos, a los humanos, únicos. Esto es lo que realmente me interesa.

8- ¿Cómo es ser mujer en el mundo de la primatología? Es decir, ¿cómo es el trabajo de una mujer primatóloga?

Como sabréis, nuestro campo de primatología es un mundo de mujeres. Nuestro campo tiene mayoría de mujeres, algunas personas dicen que es debido al efecto “Jane Goodall”. Vivo entre el mundo paleoantropológico, que es uno de los campos más dominado por los hombres y, la primatología, la cual tiene una gran presencia femenina. En ambos casos tienes que ser determinada pero amable y fuerte, resiliente, si quieres tener éxito. La mayoría de puestos de poder dentro de la academia en ambos casos, están ocupados por hombres. Tendemos a sentir que tenemos que tomar decisiones, entre tener hijos o progresar en nuestra carrera, tener una relación o aceptar un puesto de directora. Yo me esfuerzo cada día para enseñar a mis estudiantes y colegas que no debería ser de esta forma; no tienes que ser soltera, sin hijos para tener éxito – pero puedes y deberías si es lo que quieres hacer, si es tu personalidad y te hace feliz. Normalmente les digo a mis estudiantes “puedes tenerlo todo, pero no al mismo tiempo”. La mayor parte de mi trabajo como primatóloga y paleoantropóloga incluye estar parte del año en el campo, ahora estudiando mayoritariamente babuínos y fólises en Mozambique, enseñando en Oxford, tutelando estudiantes de grado y escribiendo investigaciones. Pero una parte importante de mi vida es ser madre y tener tiempo a socializar con mis amistades, es muy importante para mantener mi salud mental.

9- ¿Cuál es la parte más difícil de tu trabajo?

Estar lejos de mi hijo, cuando estoy en el campo, y lidiar con la nueva era de la ciencia de la comida rápida en la que vivimos. Debería haber sido una académica en los años 60, cuando tenía tiempo para pensar y cuando producir ciencia que pueda mejorar el mundo era tomado en serio. Actualmente tienes que buscar cientos de artículos para encontrar uno que tenga investigaciones que realmente cambien el estado del arte de su campo.

10- Brevemente, ¿puedes explicarnos tu proyecto en Gongorosa?

El primer proyecto interdisciplinario en el Valle del Rift en África, donde los investigadores que trabajan en el presente y el pasado trabajan codo a codo, recopilando datos para responder las mismas preguntas generales sobre nuestros orígenes. Esto nunca se hizo antes en África, y no podría ser, porque para hacer esto se necesita un “Gorongosa”, un lugar con vegetación y animales modernos, pero también con sitios fósiles, y con diversidad de hábitats y contextos, incluyendo cuevas – Gorongosa lo tiene todo y se encuentra en una zona geográfica que es fundamental para comprender la evolución en África.

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11- ¿Qué esperas de tu trabajo? ¿y de los primates?

Espero que, abordando la evolución humana de esta nueva forma, podamos llenar algunas de las lagunas masivas en nuestro conocimiento, es decir, de dónde venimos en África, por qué es que las especies de ancestros humanos que se encuentran en Sudáfrica no son las mismas que se encuentran en el este de África, y las condiciones ecológicas que desencadenaron nuestros comportamientos humanos clave que nos llevaron a ser la única especie de homínidos vivos en la actualidad.

12- ¿Cuáles son los próximos proyectos en los que estás trabajando?

El Proyecto Paleo-Primate es un proyecto a largo plazo, abarca muchos proyectos de posgrado y compromisos serios con educación y capacitación en Mozambique, por lo que me mantendrá ocupada durante mucho tiempo, y será mi principal esfuerzo por un tiempo … pero tengo otros proyectos en curso, uno financiado por National Geographic, donde estamos considerando el transporte de herramientas en sitios de chimpancés en Guinea, y otro en Kenia, Lake Turkana, financiado por National Science Foundation, donde continuamos la búsqueda de los lugares tecnológicos más antiguos en el mundo.

13- ¿Qué consejos nos darías como estudiantes de primatología?

Seguid vuestros sueños y no conformaros con lo establecido, incluida la ciencia de la comida rápida que mencioné anteriormente. Sed creativas, tratad de contribuir con algo novedoso y sed honestas con vuestros compañeros y colaboradores. Recordad que vuestros estudiantes se convertirán en reflejos de vuestro estilo y ejemplo de tutela. Considerad alternativas al profesorado clásico, hay una gran variedad de profesionales en nuestro campo que no siempre incluye convertirse en docente. Además, cualquier primatólogo/a o etólogo/a debe ser conservacionista hoy – Si no te preocupa el bienestar de los animales en los que te estás centrando, puedes encontrar otra profesión. Preocuparse por el bienestar de los animales significa preocuparse por las poblaciones humanas que viven a su alrededor, ya que esta será la única forma en la que podremos lograr que las políticas de conservación tengan éxito, haciendo que las comunidades locales lideren y quieran que ocurra la conservación. Hay mucho que abarcar, pero ¡la primatología tiene que ser uno de los campos más bonitos de investigación!

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