Conoce a un primatólogo: Michael A. Huffman

Por Iria González e Imanol Torres, alumnos del Máster de Primatología UdG-Fundación Mona, convocatoria 2016-2018

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Dr. Michael Alan Huffman, profesor asociado en la universidad de Kyoto en la sección de evolución de sistemas sociales, profesor adjunto en el National Institute of Advanced Studies, Indian Institute of Science Campus y miembro del Grupo Especialista de Primates de la IUCN entre otras muchas cosas.

Amante de la naturaleza desde joven, buena parte de sus trabajos hablan sobre ingesta de plantas medicinales en animales y herencia de tradiciones en primates.

 

1- Tal vez es una pregunta un poco sin sentido sabiendo que de joven le llamaban “Monkey Mike” pero, ¿cuándo comenzó tu pasión por los Primates? ¿Y a qué se debe?

Todo empezó cuando tenía 3 años creo. Tenía un muñeco de una cría de chimpancé a tamaño real, además en esas fechas Jane Goodall estaba haciendo su debut en National Geographic y en la prensa. Hay que sumarle que mi madre me solía leer las Historias de Jorge el curioso, las cuales prendieron mi interés en África y los chimpancés. Recuerdo que siempre tuve un gran interés hacia la naturaleza, los animales, sociedades humanas tradicionales… y sueños sobre vivir en lugares lejanos en diferentes culturas…

2- ¿Qué tenías en mente cuando pediste ir 6 meses a Japón en 1978? ¿En algún momento imaginaste que estarías allí gran parte de tu vida?

En parte, para cumplir mi sueño de vivir en el extranjero, un interés en la cultura japonesa debido a mis amigos americanos japoneses infancia, y un sentido, inexplicable para mí, que algo me estaba esperando en Japón. No tenía ni idea de qué, hasta que llegué allí, pero estaba encontrando a mis futuros colegas, aprendiendo todas las cosas que habían hecho en África, y una afinidad por la cultura y el lenguaje japonés, que muy pronto, después de llegar allí, confirmó que este (Japón) es un lugar que quería vivir durante mucho tiempo.

3- Desde un punto de vista occidental, Japón tiene una cultura muy distinta, ¿fue difícil aclimatarse a ella?

Siempre es un poco difícil cuando es tu primera vez en un lugar desconocido, sobre todo si estas siempre comparándolo con tu propio país, pero decidí no hacer eso, y lo único que hice fue  absorber  tanto y  aprender  tanto  sobre la cultura,  la gente  y  la naturaleza  como pude. Todos los días eran una nueva aventura, y nunca pensé que las dificultades fueran inabarcables, como un desafío para superar y adaptarse. Hay mucha conversación sobre las diferencias entre el  East  y el West, y en la superficie hay, pero en realidad, compartimos muchas de las mismas cosas básicas. Esto lo he encontrado en todos los países donde he tenido una inversión a largo plazo como en Tanzania, Kenia, Sri Lanka, Italia, República Checa, Taiwán, Vietnam, India. Simplemente se hace más fácil, con cada nuevo país adaptarse a un nuevo lugar.

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Mike con 21 años, cuando comenzó a estudiar a los macacos japoneses de Arashiyama en Kyoto, Japón. Fuente: http://www.pri.kyoto-u.ac.jp

4- ¿Hay algo que te gustaría destacar sobre la forma de investigar que se da en Japón?

Lo mismo en cualquier lugar, es importante entender la contribución a tu campo por el país en el que trabajas. En Japón fue y sigue siendo inmenso. Aprender el idioma es importante. Respecto a los colegas, viene el respeto de ellos por lo que están tratando de hacer.

5- Tus primeras investigaciones fueron sobre la ingesta de plantas medicinales, la transmisión no adaptativa de un comportamiento (juego con piedras) y la elección de pareja de la hembra. A priori son temas que no tienen nada en común, ¿cómo fue que empezaste a investigar estos comportamientos?

Cada uno empezó por darse cuenta de que era importante, o una parte importante de la vida de los animales que estaba estudiando. Siempre te dan los mejores temas de investigación, si estás abierto a lo que hacen. He tenido muchos otros proyectos, pero supongo que los que realmente me han fascinado son en los que los animales forman parte en gran medida. Todos estos temas están interrelacionados de una u otra forma, así que los continúo y los temas se expanden. Saber lo que es importante, o potencialmente importante acerca de cualquier cosa que vea en el campo, y llevarlo al siguiente nivel, esto es fundamental para una investigación de carrera productiva.

6- Actualmente, además de las anteriores, tienes muchas otras investigaciones abiertas. ¿Hay alguna que te haga sentir como la noche que pasaste en el río cerca de la estación de Arashiyama?

Siempre me siento así cuando una nueva aventura se avecina. 😊 Un nuevo proyecto está probando la Regla de Allan, mirando el acortamiento de la cola con la altitud en macacos, pero no se ve en langures, es emocionante. Es parte de un proyecto más grande que he estado llevando en Sri Lanka con una estudiante ya graduada y compañera de Colombo y sus estudiantes, que trata de entender lo que realmente es una especie, que la define y cómo cambia. El hallazgo de la apariencia exterior no siempre es el mejor determinante de una especie y nuestro estudio fitogeográfico de macacos (Macaca sinica), langures de cara púrpura (Semnopithecus vetulus) y el langur gris (Semnopithecus priam) ha sido revelador e interesante. Sri Lanka es una isla increíble, igual que su gente, su vida salvaje y su naturaleza. Esto es lo que realmente me apasiona estos días.

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7- En reintroducción, ¿qué se considera una reintroducción exitosa? ¿Cuáles cree que son los parámetros más importantes?

El proyecto de reintroducción de chimpancés en cautividad de la isla de Rubondo (Tanzania) es un caso interesante, de tener la oportunidad y saber a dónde conduce. La reintroducción tuvo lugar unos 30 años antes de que empezáramos a trabajar en la isla. Fue una gran suerte de que la reintroducción fuera exitosa. Las personas que introdujeron a los animales lo hicieron cuando la reintroducción no era la ciencia y la actividad de conservación que es hoy en día. Ellos encontraron una isla que tenía las condiciones adecuadas para que los chimpancés sobrevivieran, pero no creo que hicieran un estudio de la ecología ni nada antes de dejar a los jóvenes chimpancés en la isla. No hubo seguimiento ni entrenamiento, lo cual destaco de los programas de reintroducción actuales. Los chimpancés tuvieron corajosamente que superar las pruebas y encontrar alimento por sí mismos. El entonces Director de los Programas Africanos de la Sociedad Zoológica de Frankfurt me preguntó si podía ir a observar a los chimpancés de Rubondo para ver si se podía hacer investigación y si el gurpo podía habituarse turismo. Tuve la oportunidad de presentar a un estudiante graduado por la Universidad de Wisconsin-Madison para hacer allí su programa de doctorado, y eso hizo que las cosas siguieran. Publicamos sobre la ecología de la isla, y ahora mismo tenemos un estudiante que está trabajando con murciélagos en la republica checa que quiere venir a estudiar la automedicación. Terminamos concentrándonos en parásitos, ya que era más fácil hacerlo sin la habituación y así asegurábamos resultados. Esto condujo a muchos proyectos diferentes, algunos sin finalizar debido al gran coste que tiene la investigación en Tanzania y las dificultades un trabajo con tan pocas facilidades.

8- ¿Existen cambios parasitarios en los animales reintroducidos y los salvajes?

En el caso de Rubondo, los chimpancés fueron introducidos por primera vez. Es decir, esta especie nunca había vivido antes en la isla. Los otros primates en los que se describen parásitos son indistintamente nativos o introducidos, pero en el caso de los chimpancés no puede haber transmisión entre individuos nativos y reintroducidos de la misma especie. Los parásitos de los chimpancés reintroducidos pueden provenir del medio ambiente en algunos casos o fueron traídos de los zoos europeos de donde eran originalmente.

9- Y finalmente, si conocieras al Mike de 20 años, ¿qué le dirías?

¡Buena pregunta! Hmmm. Creo que solo le diría, disfruta del futuro Mike, será un gran camino y una aventura más grande de lo que imaginas ahora. Sigue a tu corazón y tus corazonadas. Este es el mismo consejo que le daría a los jóvenes de 20 años de hoy en día.

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