Neahga Leonard y el Langur de Cat Ba

martimasipPor Martí Masip, alumno del Máster en Primatología de la Universitat de Girona, Convocatoria 2017-19

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Neahga Leonard, es actualmente el director del Cat Ba Langur Conservation Project. Nacido en California (USA), se graduó en Antropología y Geología por la Universidad de California en Santa Cruz. Realizó su trabajo de postgrado en Ecología como parte Field Naturalist and Ecological Plannig Program en la Universidad de Vermont. Tiene una amplia experiencia en conservación de fauna y hábitats, trabajando en diferentes proyectos como Staying Connected Initiative (USA) o Canada called the Algonquin to Adirondacks Collaborative (Canada). Y trabajando como Director de Conservación en Borneo, con orangutanes. Finalmente a principios de 2014 llego a Vietnam para ser director del proyecto de conservación del Langur de Cat Ba.

Experiencia profesional y personal

1. ¿A qué se dedicó antes de llegar a Vietnam?

Mi experiencia laboral es bastante variada. Cuando aún estaba estudiando estuve supervisando y estudiando glaciares en Alaska. Después de graduarme viajé a Asia donde estuve enseñando inglés. Durante cinco años trabajé en una bodega en California, en tareas vinculadas a la agricultura sostenible, tecnología alternativa y en restauración de hábitats.

En 2005, viajé a Sudamérica, donde trabajé como rastreador de osos en un proyecto del Oso Andino de Anteojos (Tremarctos ornatus) en los bosques nublados de Ecuador. Y también estuve en Bolivia trabajando en una pequeña comunidad con temas de agua.

Mi proyecto de postgrado lo hice en el Shenandoah National Park in Virginia, donde desarrollé un protocolo de monitoreo de plantas, el objetivo era proporcionar información sobre los cambios en la distribución de estas en los márgenes de sus rangos de hábitat. Intenté vincularlo con el cambio climático para ver si las plantas podían usarse como indicadores locales sobre los efectos de este. Cuando terminé mi postgrado firmé un contrato con la Universidad de Vermont para trabajar en un proyecto de conectividad de vida silvestre y adaptación climática a nivel de paisaje llamado Staying Connected Initiative.

Una vez terminé mi contrato conseguí una plaza como director de conservación en Borneo (Indonesia), donde trabajé durante un periodo muy corto en conservación, desforestación y conflictos humanos relacionados con orangutanes. Después de esto estuve un año buscando trabajo hasta que finalmente encontré la plaza en el Cat Ba Langur Conservation Project a principios de 2014. Desde entonces soy el director del proyecto.

2. ¿Qué ventajas y desventajas supone ocupar una plaza en un proyecto como el Cat Ba Langur Conservation Project?

Personalmente uno de los mayores desafíos a los que me enfrento es ser el máximo representante de la organización. Eso significa que siempre tienes que estar alerta para cualquiera cosa que pueda pasar, además tienes que cuidar tu imagen, lo que dices, lo que haces, con quien sales, entre otras cosas. Eso supone una enorme responsabilidad. Esto te supone muy poca privacidad y muy poco tiempo libre, ya que siempre hay algún tipo de asunto que te reclama. Pero esto a la vez es una gran ventaja ya que tengo una gran influencia y control sobre lo que sucede en el terreno y la toma de decisiones.

A nivel personal hay muchas ventajas y desventajas. Por ejemplo a veces se hace complicado recibir correo, ponerse en contacto con la familia y los amigos o hacer algún tipo de gestión. Pero trabajar en un proyecto de conservación supone una gran satisfacción personal, ya que sin las acciones de este proyecto el Langur de Cat Ba se hubiera extinguido antes de 2010.

Cat Ba Langur (Trachypithecus poliocephalus)

Actual situación y funcionamiento del Cat Ba Langur Conservation Project

3- ¿Cómo y cuándo se fundó el proyecto, y cuál ha sido su trayectoria desde el principio?

En el año 1999 se realizó una encuesta en Cat Ba, patrocinada por la Frankfurt Zoological Society, y con ella se descubrió que la población del Langur de Cat Ba estaba rondando los 100 individuos. A partir de ese momento el Allwetterzoo in Münster y la ZGAP (Zoologischen Gesellschaft für Arten- und Populationsschutz) empezaron a trabajar creando el Cat Ba Langur Conservation Project en el 2000. Seguidamente se iniciaron conversaciones con el gobierno vietnamita, a través de las cuales se obtuvieron permisos para establecerse sobre el terreno en septiembre de 2000, finalmente dos meses más tarde arrancaba el proyecto.

En 2004 jugamos un papel clave en el establecimiento de la Cat Ba Man and Biosphere Reserve. En 2006 fuimos uno de los mayores responsables de la expansión del Cat Ba National Park y de establecer zonas de protección especial en la isla. Actualmente estamos luchando para conseguir que toda la región se incluya en el Patrimonio de la Humanidad.

4. ¿Cuantas personas trabajan en el proyecto? ¿Está respaldado por alguna institución académica o empresa privada? ¿Qué papel juega el gobierno de Vietnam?

Actualmente, el núcleo del proyecto lo formo yo y cuatro empleados vietnamitas. Pero cooperamos con un total de 29 personas de la comunidad local, que aunque intentamos apoyarlas a nivel económico, lo máximo que podemos, no están contratadas. Son 3 profesores locales, 6 guardianes del langur y después unas 20 personas que trabajan divididas en tres equipos antipoaching correspondientes a los pueblos adyacentes al parque.

Estos equipos antipoaching no están enfocados exclusivamente al langur, si no que se encargan de la conservación de toda la biodiversidad del parque. Se podría decir que son una especie de guardabosques no oficiales, que cooperan con los oficiales, expandiendo de forma efectiva su alcance por todo el parque. Estos trabajan a la vez con los 6 guardianes del langur, los cuales son personas con unos permisos específicos que viven cerca de los grupos de langur y cuya principal tarea es mantener a la gente alejada de ellos y vigilarlos. Respecto a los maestros, son maestros regulares que han agregado un aspecto de alfabetización ambiental que desarrollamos en su plan de estudios.

Respecto al respaldo de las diferentes instituciones estamos en la siguiente situación: actualmente tenemos tres patrocinadores, todos ellos alemanes, con el Allwetterzoo como principal. Hoy no tenemos ninguna institución académica involucrada, aunque si tuvimos contacto durante 3 años con la Universidad Nacional de Australia. El gobierno de Vietnam nos ofrece apoyo verbal y nos concede los permisos para operar en el área. Finalmente no estamos cooperando con ninguna empresa privada, a parte de un pequeño contacto con Bhaya Tour Company. En mi opinión involucrar a las compañías tiene un problema muy grande y es que vinculas la reputación del proyecto con el comportamiento de esta empresa.

Neagha Leonard con otros miembros del equipo del Cat Ba Langur Conservation Project en el campo.

5. ¿Tienen las poblaciones locales que hacer frente a problemas que las empuje a consumir recursos del bosque?

En Vietnam el ingreso medio es extremadamente pobre, y la gente siempre busca una manera de complementar estos pobres ingresos. Por desgracia explotar los recursos del medio ambiente es una forma fácil de hacerlo.

En Cat Ba la situación es parecida a la del Vietnam continental, aquí la mayoría del dinero que se genera se queda en las manos de una pequeña elite situada en Cat Ba Town mientras que el resto de la isla está al borde de la subsistencia. La isla tiene otro problema, y es que es muy poco adecuada para la agricultura cosa que aumenta esta situación precaria. La situación de pobreza extrema se junta con una mentalidad tradicional que considera que los recursos ambientales están allí para ser explotados y que si la gente de la comunidad no los consume alguien lo hará. Eso genera una difícil situación con una solución compleja que pasa por un importante trabajo de conservación pero sobretodo de educación ambiental. La única solución es hacerles ver que el bosque es algo bueno para ellos y que por lo tanto hay que preservarlo.

6. ¿Qué tipo de acciones se están llevando a cabo desde el proyecto de conservación? ¿Con que frecuencia se realizan? Y ¿Qué resultados obtienen de ellas?

Actualmente, desde el proyecto de conservación estamos llevando a cabo dos acciones principales: por una parte realizamos un monitoreo continuo de las poblaciones y por otro lado intentamos proteger al máximo su hábitat.

El monitoreo es una actividad que cuesta mucho dinero y nuestro presupuesto es muy pequeño, por lo tanto no estamos en el campo tanto como a mí me gustaría. Aun así he conseguido mejorar la frecuencia de las salidas al campo, actualmente estamos entre 2 y 3 semanas por mes trabajando en campo. Además en este aspecto contamos con la ayuda de los guarda parques, que han ayudado a mejorar el rendimiento de las salidas.

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El trabajo de la conservación del hábitat es diferente. Tiene un carácter político ya que supone muchas reuniones con el gobierno pero a la vez tiene un carácter divulgativo, es importante hacer ver a la gente local y no local, la importancia de conservar el hábitat natural. Eso significa hacer entrevistas, conferencia, hablar con los medios de comunicación y sobretodo hablar con la gente de las comunidades.

En mi opinión que el Langur de Cat Ba siga aquí, es el resultado más obvio, y no solo eso sino que su población estén en aumento. Sin el trabajo que hemos estado realizando seguramente el Langur hubiera desaparecido en algún momento antes de 2010. Hay otro resultado importante que se demuestra a partir de la mejora de la situación del Langur, y es que el Langur de Cat Ba es una especie paraguas, es decir, que con su protección estamos protegiendo todo el ecosistema en el que vive por lo tanto si la situación del Langur ha mejorado eso significa que lo ha hecho también el ecosistema en general.

7. He leído sobre translocaciones que habéis realizado. ¿Actualmente, estáis trabajando en alguna? ¿Os habéis planteado reintroducir animales criados en cautividad?

La primera translocación que realizamos fue en 2012, y fue la primera en Vietnam. En ese caso teníamos dos hembras que habían quedado aisladas en una isla cercana a Cat Ba. Ellas habían llegado a la isla a través de unos manglares que conectaban las islas pero estos fueron cortados por pescadores, dejando a los animales aislados. Entonces adaptamos métodos tradicionales de caza para capturar a los animales. Una vez fueron capturadas les colocamos un collar GPS y las soltamos en The Sanctuary (una zona del parque). Durante los tres primeros meses exploraron juntas el terreno, finalmente se separaron y entraron cada una en un grupo ya existente. Tenemos constancia de que una de ellas se apareo con un macho dominante y es posible que tuviera un bebe, pero eso no lo podemos confirmar.

Más tarde intentamos otra translocación con un grupo de hembras que se encontraban en la parte norte de la isla completamente aisladas. Pero este intento fracaso ya que no pudimos adaptar el método de caza. El problema en estas técnicas está en que es necesario que los animales utilicen cuevas las cuales tienen dos ventajas claves. En primer lugar una cueva es suficiente grande como para poder acceder a ella y en segundo lugar no tiene más que una salida. En el caso de las hembras del norte, cuando intentamos capturarlas, ellas dejaron de usar las cuevas, con lo cual no pudimos hacerlo.

El mayor de los problemas que suponen este tipo de eventos es el alto coste económico que suponen, por ejemplo el intento fallido de las hembras del norte supuso la pérdida de la mitad de nuestro presupuesto anual.

Acerca de los animales en cautividad. Actualmente no se está llevado a cabo ningún proyecto de reintroducción. Dejando a un lado las dificultades generales de la reintroducción, el caso del Langur de Cat Ba es muy característico ya que un macho no se aparea a menos que consiga dominar un grupo o separar una hembra del suyo. Eso significa que el éxito reproductivo de un macho reintroducido sea altamente improbable. Por otro lado solo existen 5 individuos en cautividad en Endangered Primate Rescue Center in Cuc Phuong National Park, un centro situado en Vietnam.

8. Uno de los mayores problemas al que han de hacer frente los primates es la fragmentación de su hábitat. ¿Estáis trabajando en la formación de corredores biológicos?

Sí que es verdad que aquí como en muchos otros sitios tenemos un importante problema con la fragmentación del hábitat, pero la isla de Cat Ba tiene unas peculiaridades que hacen que tengamos que trabajar de forma distinta.

Actualmente tenemos dos grupos afectados por la fragmentación. Uno es un grupo que ha quedado aislado el cual ha dejado de ser reproductivo, hace dos años eran 5 individuos pero durante estos años han muerto 2 individuos viejos. La situación de este grupo está muy comprometida y tiene difícil solución. El segundo es un grupo que ha quedado completamente rodeado por actividades humanas limitando así su expansión. La única opción que tiene este grupo es que se desarrolle una técnica capaz de cazar a todos individuos del grupo a la vez y sin dañarlos, intentamos ser optimistas con ello pero es posible que nunca se consiga.

Sí que estamos trabajando en la creación y en el mantenimiento de los corredores biológicos, pero con vistas al futuro, intentando que los políticos y administradores comprendan la importancia de estos. Actualmente los grupos están demasiado separados como para que los corredores sean factibles. Pero sí tendrán un papel clave en el futuro cuando la población de langures este más recuperada.

Situación actual del Langur de Cat Ba (Trachypithecus poliocephalus)

9. Desde el año 2000, el Langur de Cat Ba ha estado siempre presente en la lista de los Top 25 most endangered primates in the world. ¿Cuáles son los motivos de esta situación?

El Langur de Cat Ba es una especie en peligro crítico de extinción por diferentes razones, algunas de las cuales se deben a la situación natural de la especie (una población restringida por su hábitat, en este caso la pequeña isla de Cat Ba y una población de un tamaño reducido incluso en su auge durante la década de 1960) otras razones vienen derivadas de la actividad humana (la caza que acabo con el 90% de la población durante los últimos 30-40 años, la fragmentación del hábitat, etc.). La suma de estas diferentes razones han convertido al Langur de Cat Ba en uno de los tres primates más en peligro del planeta.

El Top 25 Most Endangered Primates list es una combinación de reconocimiento y del estatus de una especie. Es una forma política de llamar la atención sobre una región o área. Realmente en esa lista no aparecen los 25 primates en situación más crítica, sino los 25 más útiles para llamar la atención sobre su región. Es decir, que se seleccionan algunas especies que sirven como representantes de una región. Si realmente fueran los 25 más en peligro Madagascar y Vietnam acapararían toda la lista. En mi opinión creo que la lista tiene una gran función y que se están obteniendo buenos resultados con ella. ¿Realmente marcará la diferencia si Madagascar tiene 6 especies en la lista de 3 o 4? ¿Especialmente si eso significa que Ecuador queda corto en la lista? Con este método se intenta que las regiones más afectadas tengan alguna especie representada y de esta manera se beneficia toda la región, y eso es muy bueno.

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10. ¿Cómo está la población de Langur de Cat Ba actualmente, se han solucionado los problemas que la hicieron decaer o siguen estos presentes?

Actualmente la población es de 59 individuos, contando a los animales jóvenes y a aquellos que no son reproductores. Se estima que a mediados de la década de 1960 la población era de entre 2500-2700 individuos. En el año 2003 se llegó al punto más bajo con unos 40 individuos. Des de entonces la población ha ido creciendo hasta que en 2015 se llegó a los 65-69 individuos.

La principal causa del descenso de la población fue la caza, vinculada a la medicina tradicional. Actualmente en la provincia de Hai Pong creemos haber solucionado el problema, pero nuestra influencia no llega a otras provincias. En 2015 creemos que gente de provincias lejanas entraron en el parque y mataron al menos un grupo entero y algunos individuos solitarios. Además hay algunas cosas que me lleva a pensar que posiblemente el problema de la caza no esta tan erradicado como nos pensábamos, ya que des de que llegue el número de nacimientos no corresponde al aumento de la población.

Otro problema es el tema de las perturbaciones, Cat Ba está en medio de la bahía de Ha Long el sitio más turístico de Vietnam. En esta zona son muy habituales las fiestas nocturnas en barco las cuales generan mucha luz y ruido, cosa que afecta a la población.

11. ¿Cuáles es la composición y distribución de los grupos?

Actualmente hay 3 sub-poblaciones de langur en la isla. Y solo dos de ellas tienen suficientes animales jóvenes para reproducirse. La primera sub-población reproductiva está compuesta por 2 grupos uno formado por 22 individuos y el otro por 7. La segunda sub-población está dividida en 3 grupos, el primer grupo está formado por 11 individuos a los que temporalmente se les suma el otro grupo de 7 individuos, y hay también un grupo de 6 machos solteros. La sub-población no reproductiva está formada por 3 hembras que ya son muy grandes, acompañadas de un macho. El problema que tienen estas sub-poblaciones es que están demasiado lejos las unas de las otras para que exista un intercambio de genes de forma natural.

Los grupos de langur funcionan de la siguiente manera; hay un macho reproductor con diferentes hembras reproductoras y su descendencia. Los machos jóvenes cuando alcanzan la madurez sexual abandonan el grupo, pero las hembras se quedan. Pero parece que en grupos con menos de cuatro hembras no hay bebes.

12. ¿The Sanctuary es un centro de rescate con animales recuperados? ¿Conoces algún otro sitio donde vivan Langures de Cat Ba en cautividad?

El nombre de The Sanctuary no hace referencia a un centro de rescate, sino que es el nombre que se le dio a un área de la isla para que el gobierno la considerase un área de máxima protección. Eso tuvo un éxito relativo ya que el gobierno accedió a darle esa categoría pero al mismo tiempo quiere convertirla en un centro turístico, cosa que tendría unas consecuencias terribles para la sub-población que habita allí. Actualmente el área tiene una extensión total de 13km2 en ella vive la sub-población formada por los grupos de 22 y 7 individuos. The Sanctuary les supone un área ilimitada de expansión ya que el home-range de los langurs es de unos 0,5km2.

El único lugar del mundo donde hay registrados Langures de Cat Ba en cautividad es el Endangered Primate Rescue Center situado en el Parque Nacional de Cuc Phuong en Vietnam. Allí tienen un grupo de 5 individuos, una hembra mayor y sus cuatro descendientes, tres machos y una hembra.

13. ¿Piensas que se podría diseñar algún tipo de turismo que fuera beneficioso para el Langur de Cat Ba como pasa en el Parque Nacional de los Virunga, en Rwanda, con el Gorila de Montaña (Gorilla beringei beringei)?

Posiblemente, el turismo sea uno de los mayores problemas a los que se enfrenta el Langur de Cat Ba y toda la biodiversidad de la isla. El turismo tiene unos efectos muy negativos para la biodiversidad de la isla, ya que los turistas expolian y luego venden muchas de las especies que viven en ella, como es el caso del langur. La caída de la población del langur va directamente relaciona con la abertura de la isla al turismo, pero no solo supone caza sino que también provoca otros problemas como las perturbaciones.

Actualmente, la isla tiene una población de entre 14.000 y 16.000 personas, pero recibe al año 1.7 millones de visitantes, los cuales se concentran en solo tres meses durante los cuales llegan 1.1 millones. A demás los estudios estiman que en 2020 esto habrá crecido hasta los 5 millones de visitantes al año, la cual cosa supondrá una catástrofe para la biodiversidad de la isla.

Referente a la comparación con los Virunga, la situación aquí en Cat Ba es completamente diferente y los dos parques no tienen ningún punto en común. Allí todos los accesos al parque están fuertemente controlados, incluso con personal militar, las entidades que pueden acceder a él son limitadas y están controladas, los guías están ampliamente formados, aparte de que el número de vistas es limitado y que se cobran unas tarifas muy altas que suponen una inyección de capital para las comunidades locales, cosa que genera un interés por parte de estas en la conservación de la especie. En definitiva todo lo que no pasa aquí.

Aun así seguimos trabajando con todas nuestras fuerzas para conseguir mejorar esta situación que evidentemente supone el mayor peligro para la supervivencia del Langur de Cat Ba y de toda la biodiversidad de esta preciosa isla.

14. Para terminar, algún consejo para alguien que empieza en la conservación.

Lo primero es que hay que ser paciente, constante y no rendirse nunca, a veces encontrar trabajo en este mundo es complicado.

En conservación el trabajo más importante es con la personas, ya que estas son las que pueden cambiar la situación de una especie determinada. En conservación los datos recopilados en campo tienen una función clara intentar que las personas cambien su manera de pensar y comportarse. Por eso en este ámbito es muy importante controlar aspectos como la comunicación, la economía, la política o la antropología. Ya que es primordial conocer estos aspectos de la región en la que se está trabajando para poder involucrar a las comunidades locales. Hay que entender que en algunas zonas la caza, la extracción de recursos y el desarrollo son claves, pero hay que intentar que las comunidades realicen estas acciones de forma responsable y sostenible.  Los “enemigos” tradicionales: cazadores, madereros, etc. A vez pueden ser los aliados más fuertes si sabes cómo abordarlos adecuadamente.

Mucha fuerza y suerte, este mundo necesita gente comprometida y concienciada que permita un cambio hacia la sostenibilidad, sino nos espera un futuro muy oscuro.

Publicado por Máster en Primatología

Máster en Primatología organizado por la Fundació Innovació i Formació de la Universitat de Girona y promovido por la Fundació Mona. Cursos de Postgrado en Primatología. Prácticas reales e investigación con primates en santuarios, centros de recuperación y primates en libertad.

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