Yo sé que tú sabes que él sabe

Por Elisa Gregorio, alumna del Máster en Primatología de la Universitat de Girona, Convocatoria 2017-19

Sitúate en la siguiente escena:  estás en el mercado que hacen cada sábado por la mañana al lado de tu casa. Vas en busca de un vendedor concreto, con el que tienes buena relación. Siempre tiene buenos productos y, además, te hace algún que otro descuento. Le ves y vas hacia allí, pero según te vas acercando notas que no está de buen humor y además, hoy su fruta no tiene buena pinta. Te detienes y piensas, «¿y si hoy le compro las frutas al vendedor de al lado?, parece de mejor humor y quizás me haga un buen descuento pero… seguro que mi vendedor de confianza se molesta por no comprarle a él y deja de ofrecerme buenos descuentos como hasta ahora». Tomar una decisión en una situación tan cotidiana como esta, y en tantas otras del día a día, supone una activación de tu cerebro que empieza a  recibir estímulos del exterior, a estudiar la situación, el comportamiento de los que te rodean y comienza a atribuir pensamientos, sentimientos e intenciones a otras personas. A la capacidad mental de poder hacer esto último es a lo que se le denomina Teoría de la Mente.

No hay duda de que los humanos tenemos esta capacidad de inferir estados mentales de otros humanos sin necesidad de comunicarnos verbalmente con ellos, pero ¿somos los únicos?¿en qué momento de la evolución surgió esta capacidad? ¿son otros animales poseedores de ella?

Zonas activadas en el cerebro durante una toma de decisión en una situación cotidiana en humanos y macacos

Hay diversos estudios que tratan de solventar todas estas preguntas pero saber lo que pasa por la mente de otros animales es una tarea muy complicada. La mayoría de investigaciones sobre este tema se centran en el grupo de animales en el que nos incluimos los humanos, el orden Primate. Dentro de este, la mayor parte de la información que tenemos hasta ahora es sobre los homínidos (humanos y grandes simios), pero poco se sabe acerca de estas capacidades mentales en el resto de los primates.

Recientemente, el equipo de Lindsey A. Drayton y Laurie R. Santos de la Universidad de Yale, arrojaron un poco de luz a estas incógnitas en un artículo en el que recopilan todos los descubrimientos que se han conseguido en los últimos diez años sobre Teoría de la Mente en Cayo Santiago, una isla de Puerto Rico dónde están alojadas varias colonias de Macaco Rhesus (Macaca mulata).

Una de las evidencias de las que habla el artículo es que, en un sencillo experimento, vieron que los macacos preferían coger la fruta que se les ofrecía cuando el experimentador, considerado competidor dominante para ellos, se colocaba de espaldas a la fruta. Es decir, preferían coger la recompensa cuando ellos sabían que el experimentador no la estaba mirando, demostrando así que son capaces de entender lo que otros están viendo o no.

Grupo de Macacos Rhesus (Macaca mulata) en Cayo Santiago

En un segundo experimento, se quiso demostrar si los Macacos Rhesus eran también capaces de entender lo que otros individuos pueden oír, como lo hacen otras especies de primates. Por ejemplo los chimpancés, que se quedan en silencio en el momento de patrullar para controlar su territorio o incluso algunas hembras que no emiten las vocalizaciones sexuales típicas cuando están apareándose con un individuo de bajo rango para, se cree, no ser escuchados por el macho alfa. Para comprobar esto se ponía comida en dos cajas, una que al abrirla sonaban unas campanas y otra que no. Se comprobó que los individuos preferían coger la comida de la caja que no hacía ruido cuando el investigador no estaba mirando hacia ellas, para evitar así llamar su atención. Sin embargo, si el investigador se posicionaba mirando directamente a las cajas, los macacos no tenían ninguna preferencia clara, ya que iban a ser vistos abrieran cualquiera de las dos. Esto demuestra que los macacos Rhesus no solo entienden lo que otros pueden oír o no, si no que además, son capaces de integrar esta información con la percepción visual de los otros individuos. Es decir, son capaces de combinar representaciones de las percepciones de otro individuo, desde dos dominios sensoriales diferentes.

El último enfoque de la Teoría de la Mente que se estudió en estos habitantes de Cayo Santiago fue saber si tenían la capacidad de entender creencias o conocimientos que otros individuos tienen. Tras un complejo experimento se concluyó que los Macacos Rhesus sí son capaces de entender qué conocimiento poseen otros individuos sobre algo, basándose en lo que ellos mismos han visto en un pasado reciente. Pero no se ha conseguido demostrar que puedan entender que otros individuos tengan creencias distintas de las suyas.

Una vez visto todo lo que estos primates son capaces de entender y lo que no, comienza el gran debate entre los científicos que creen que estas capacidades vienen dadas por una incipiente Teoría de la Mente y los que opinan que todo ello puede ser explicado por una simple “lectura de comportamiento”, más que por entender los estados mentales de otros.  Está claro que es muy necesario seguir investigando en este tema, en esta y otras especies de primates, para poder conocer más sobre cómo piensan ellos, y por lo tanto, entender mejor sus necesidades. Y a la vez podremos seguir descubriendo más aspectos sobre nuestro pasado y como hemos llegado a ser lo que somos hoy.

Lo que está claro es que los primates tienen unas capacidades extraordinarias, ya sean mentales o comportamentales, que les permiten resolver los complejos problemas sociales y ecológicos a los que se enfrentan día a día, al igual que, de mejor o peor manera, lo hacemos cada uno de nosotros.

Referencias:

Drayton, L. A., & Santos, L. R. (2016). A decade of theory of mind research on Cayo Santiago: insights into rhesus macaque social cognition. American Journal of Primatology78(1), 106-116.

Tremblay, S., Sharika, K. M., & Platt, M. L. (2017). Social decision-making and the brain: A comparative perspective. Trends in Cognitive Sciences21(4), 265-276.

2 comentarios en “Yo sé que tú sabes que él sabe

  1. Buenas tardes, preguntaría, cuántos animales son capaces de realizar esas mismas actividades y no los relacionados con el ser humano? Cachalotes, elefantes, caballos, entre otros , con capacidades más desarrolladas que los primates no humanos, he incluso en la lobo tiene comportamientos más sobre comprensión cognitiva superior a los apes, esto no los hace más cercanos al hombre, por lo que estos experimentos solo se quedan en la antesala de una prueba sin una conclusión clara, por supuesto que la Teoría de Mente está fuera del alcance de estos, podemos explicarle lo que pensamos de ellos y que lo entiendan? El simple hecho de averiguar por deducción el hecho de encontrar ciertas cosas no lo hace más inteligentes que pequeño perrito que llega a reconocer que palo tiene que utilizar para levantar la trampilla para salir de su caseta. El problema está en que solo miramos a los primates y no observamos las grandes capacidades de otros animales que superan con creces a los primates no humanos, excepto claro está, al hombre.

    • Apreciado Moisés,

      Es una simple reseña de un artículo científico publicado recientemente, en la que el objetivo no es defender esa “supuesta superioridad humana” que nos comentas. La Teoría de la Mente, nos guste o no por la evidencia científica actual, tan solo está presente en unas pocas especies animales, y no en todas desarrolladas al mismo nivel. Sí, algunos primates forman parte de ese “selecto club”. Pero, ¿acaso significa eso superioridad? Muchas especies tienen capacidades cognitivas superiores a las del humano (no a las del hombre), eso nadie lo duda ni lo niega a día de hoy. Pero de nuevo reiteramos, no estamos hablando de “ligas” en las que hay unos más “listos” y otros “más tontos”.

      Gracias por tus comentarios,

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